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50 millones de años de evolución del elefante

50 millones de años de evolución del elefante

Gracias a cien años de películas de Hollywood, muchas personas están convencidas de que los mamuts, los mastodontes y otros elefantes prehistóricos vivieron junto a los dinosaurios. De hecho, estas enormes y pesadas bestias evolucionaron de los pequeños mamíferos del tamaño de un ratón que sobrevivieron a la Extinción K / T hace 65 millones de años. Y el primer mamífero, incluso remotamente reconocible como un elefante primitivo, no apareció hasta cinco millones de años después de que los dinosaurios se mataran.

El fosfatherio

Esa criatura era Phosphatherium, un herbívoro pequeño, rechoncho y del tamaño de un cerdo que apareció en África hace unos 60 millones de años. Clasificado por los paleontólogos como el probóscido más antiguo conocido (un orden de mamíferos que se distingue por sus narices largas y flexibles), Phosphatherium parecía y se comportaba más como un hipopótamo pigmeo que como un elefante temprano. El regalo fue la estructura de los dientes de esta criatura: sabemos que los colmillos de los elefantes evolucionaron a partir de incisivos en lugar de caninos, y los helicópteros de Phosphatherium se ajustan a la factura evolutiva.

Los dos probóscidos más notables después de Phosphatherium fueron Phiomia y Moeritherium, que también vivieron en los pantanos y bosques del norte de África hace aproximadamente 37-30 millones de años. El más conocido de los dos, Moeritherium, lucía un labio superior y un hocico flexibles, así como caninos extendidos que (a la luz de futuros desarrollos de elefantes) podrían considerarse colmillos rudimentarios. Como un pequeño hipopótamo, Moeritherium pasó la mayor parte del tiempo medio sumergido en pantanos; su Phiomia contemporánea era más parecida a un elefante, pesaba alrededor de media tonelada y se alimentaba de vegetación terrestre (en lugar de marina).

Otro probóscido del norte de África de esta época fue el Palaeomastodon, que no debe confundirse con el Mastodonte (nombre del género Mammut) que gobernó las llanuras de América del Norte 20 millones de años después. Lo importante de Paleomastodon es que era un elefante prehistórico reconocible, lo que demuestra que hace 35 millones de años la naturaleza se había asentado en el plano básico del cuerpo del paquidermo (patas gruesas, tronco largo, gran tamaño y colmillos).

Hacia verdaderos elefantes: Deinotheres y Gomphotheres

Veinticinco millones de años después de que los dinosaurios se extinguieron, aparecieron los primeros probóscidos que fácilmente se podían distinguir como elefantes prehistóricos. Los más importantes, desde una perspectiva evolutiva, fueron los gomphotheres ("mamíferos atornillados"), pero los más impresionantes fueron los deinotheres, tipificados por Deinotherium ("mamífero terrible"). Este probóscide de 10 toneladas lucía colmillos inferiores curvados hacia abajo y fue uno de los mamíferos más grandes que jamás haya vagado por la tierra; de hecho, Deinotherium puede haber inspirado cuentos de "gigantes" en tiempos históricos, ya que sobrevivió hasta la Edad de Hielo.

Sin embargo, a pesar de lo aterrador que era el Deinotherium, representaba una rama lateral en la evolución del elefante. La verdadera acción fue entre los gomphotheres, cuyo extraño nombre deriva de sus colmillos inferiores "soldados", con forma de pala, que se usaban para cavar plantas en un terreno suave y pantanoso. El género característico, Gomphotherium, estaba especialmente extendido, pisoteando las tierras bajas de América del Norte, África y Eurasia desde hace unos 15 millones a 5 millones de años. Otros dos gomphotheres de esta época, Amebelodon ("colmillo de pala") y Platybelodon ("colmillo plano"), tenían colmillos aún más distintivos, tanto que estos elefantes se extinguieron cuando los lechos de los lagos y los ríos donde sacaron comida se fueron seco.

La diferencia entre mamuts y mastodontes

Pocas cosas en la historia natural son tan confusas como la diferencia entre mamuts y mastodontes. Incluso los nombres científicos de estos elefantes parecen diseñados para confundir a los niños: lo que sabemos informalmente como el mastodonte norteamericano se conoce con el nombre de género Mammut, mientras que el nombre del género para el mamut lanudo es el mammuthus confusamente similar (ambos nombres comparten la misma raíz griega) , que significa "excavador de tierra"). Los mastodontes son los más antiguos de los dos, evolucionando de los gomphotheres hace unos 20 millones de años y persistiendo hasta tiempos históricos. Como regla general, los mastodontes tenían cabezas más planas que los mamuts, y también eran un poco más pequeños y voluminosos. Más importante aún, los dientes de los mastodontes estaban bien adaptados para moler las hojas de las plantas, mientras que los mamuts pastaban en la hierba, como el ganado moderno.

Los mamuts aparecieron en la escena histórica mucho más tarde que los mastodontes, aparecieron en el registro fósil hace unos dos millones de años y, como los mastodontes, sobrevivieron hasta la última Edad de Hielo (que, junto con el pelo peludo del mastodonte norteamericano, explica gran parte de la confusión entre estos dos elefantes). Los mamuts eran un poco más grandes y más extendidos que los mastodontes, y tenían jorobas grasas en el cuello, una fuente muy necesaria de nutrición en los duros climas del norte en los que vivían algunas especies.

El mamut lanudo, Mammuthus primigenius, es uno de los animales prehistóricos más conocidos desde que se han encontrado especímenes enteros encerrados en el permafrost ártico. ¡No está fuera del alcance de la posibilidad de que los científicos un día secuenciarán el genoma completo del mamut lanudo y gestarán un feto clonado en el útero de un elefante moderno!

Hay una cosa importante que los mamuts y los mastodontes comparten en común: estos dos elefantes prehistóricos lograron sobrevivir bien en los tiempos históricos (tan tarde como 10,000 a 4,000 a.C.), y ambos fueron cazados hasta la extinción por los primeros humanos.