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Woody Guthrie, legendario compositor y cantante popular

Woody Guthrie, legendario compositor y cantante popular

Woody Guthrie fue un compositor y cantante folklórico estadounidense cuyas canciones sobre problemas y triunfos de la vida estadounidense, junto con su crudo estilo de actuación, tuvieron una enorme influencia en la música y la cultura popular. Un personaje excéntrico a menudo visto como una especie de poeta vagabundo, Guthrie creó una plantilla para compositores que, llevada por admiradores como Bob Dylan, ayudó a infundir canciones populares con mensajes poéticos y a menudo políticos.

Su canción más famosa, "This Land Is Your Land" se ha convertido en un himno nacional oficial, cantado en innumerables asambleas escolares y reuniones públicas. Aunque su carrera se vio truncada por una enfermedad incapacitante, las canciones de Guthrie han seguido inspirando a generaciones sucesivas de músicos y oyentes.

Datos rápidos: Woody Guthrie

  • Nombre completo: Woodrow Wilson Guthrie
  • Conocido por: Compositor y cantante popular que retrató los problemas y triunfos de los estadounidenses de la era de la depresión y tuvo una enorme influencia en la música popular.
  • Nacido: 14 de julio de 1912 en Okemah, Oklahoma
  • Murió: 3 de octubre de 1967 en Nueva York, Nueva York
  • Padres: Charles Edward Guthrie y Nora Belle Sherman
  • Esposos: Mary Jennings (m. 1933-1940), Marjorie Mazia (m. 1945-1953) y Anneke Van Kirk (m. 1953-1956)
  • Niños: Gwen, Sue y Bill Guthrie (con Jennings); Cathy, Arlo, Joady y Nora Guthrie (con Mazia); y Lorina (con Van Kirk)

Vida temprana

Woodrow Wilson Guthrie nació el 14 de julio de 1912 en Okemah, Oklahoma. Era el tercero de cinco hijos, y sus dos padres estaban interesados ​​en la música.

La ciudad de Okemah tenía solo unos diez años, recientemente colonizada por trasplantes que trajeron consigo tradiciones e instrumentos musicales. Cuando era niño, Guthrie escuchaba música de la iglesia, canciones de la tradición de los Montes Apalaches y música de violín. Parece que la música fue un punto brillante en su vida, que estuvo marcado por incidentes trágicos.

Cuando Guthrie tenía 7 años, la condición mental de su madre comenzó a deteriorarse. Sufría de corea no diagnosticada de Huntington, la misma enfermedad que, décadas después, afectaría a Woody. Su hermana pereció en un incendio en la cocina, y después de esa tragedia, su madre fue ingresada en un asilo.

Cuando Guthrie tenía 15 años, la familia se mudó a Pampa, Texas, para quedarse cerca de sus familiares. Guthrie comenzó a tocar la guitarra. Con su aptitud musical natural, pronto lo dominó y comenzó a actuar con una tía y un tío en una pequeña banda. También aprendió a tocar mandolina, violín y armónica, y era conocido por actuar en espectáculos de talento y obras de teatro en su escuela secundaria.

Retrato de Woody Guthrie. Bettmann / Getty Images

Después de terminar la escuela secundaria, Guthrie se fue a viajar por el sur, esencialmente eligiendo vivir como un vagabundo. Siguió cantando y tocando la guitarra donde quiera que fuera, recogiendo varias canciones y comenzando a escribir algunas propias.

Finalmente regresó a Pampa, y a los 21 años se casó con la hermana de una amiga de 16 años, Mary Jennings. La pareja tendría tres hijos.

Pampa se encuentra en el norte de Texas, y cuando las condiciones del Dust Bowl golpearon, Guthrie fue testigo ocular. Sintió una gran empatía por los granjeros cuyas vidas fueron dañadas por las condiciones climáticas severas, y comenzó a escribir las canciones que comprenderían un trabajo sobre los afectados por el Dust Bowl.

En 1937, Guthrie estaba inquieta por salir de Texas y logró viajar a California. En Los Ángeles actuó, se hizo notar y consiguió un trabajo cantando en una estación de radio local. Pudo enviar a buscar a su esposa e hijos y la familia se estableció en Los Ángeles por un tiempo.

Guthrie se hizo amiga del actor Will Geer, que era muy activo en los círculos políticos radicales. Alistó a Guthrie para cantar algunas de sus canciones en manifestaciones, y Guthrie se asoció con simpatizantes comunistas. En 1940, Geer, que se alojaba en la ciudad de Nueva York, convenció a Guthrie de cruzar el país y unirse a él. Guthrie y su familia se dirigieron a Nueva York.

Explosión de creatividad

Su llegada a la gran ciudad en febrero de 1940 provocó una explosión de creatividad. Al quedarse en Hanover House, un pequeño hotel cerca de Times Square, escribió, el 23 de febrero de 1940, la letra de lo que se convertiría en su canción más famosa, "This Land Is Your Land".

La canción había estado en su cabeza mientras viajaba por el país. La canción "God Bless America" ​​de Irving Berlin se había convertido en un gran éxito a fines de la década de 1930, y Guthrie estaba irritada porque la interpretación de Kate Smith se reproducía sin cesar en la radio. En respuesta a esto, escribió una canción que declaraba, en términos simples pero poéticos, que Estados Unidos pertenecía a su gente.

do. 1940, Nueva York, Ciudad de Nueva York, Almanac Singers, L-R: Woody Gurthrie, Millard Lampell, Bess Lomax Hawes, Pete Seeger, Arthur Stern, Sis Cunningham. Michael Ochs Archives / Getty Images

En un lapso de unos meses en Nueva York, Guthrie conoció a nuevos amigos, incluidos Pete Seeger, Leadbelly y Cisco Houston. El erudito de la canción popular Alan Lomax grabó a Guthrie y también organizó su aparición en un programa de la red de radio CBS.

Baladas de tazón de polvo

En la primavera de 1940, mientras vivía en Nueva York, Guthrie viajó al estudio Victor Records en Camden, Nueva Jersey. Grabó una colección de canciones que había escrito sobre el Dust Bowl y los "Okies" de la Gran Depresión que habían dejado las devastadas tierras de cultivo del Medio Oeste para un agotador viaje a California. El álbum resultante (folios de discos de 78 rpm) titulado "Dust Bowl Ballads" fue lanzado en el verano de 1940 y fue lo suficientemente notable como para recibir una crítica muy positiva en el New York Times el 4 de agosto de 1940. El periódico elogió la escritura de Guthrie y dijo de sus canciones:

"Te hacen pensar; incluso pueden hacerte sentir incómodo, aunque no tan incómodo como el Okie en su miserable viaje. Pero es algo excelente para tener en el registro".

"Dust Bowl Ballads", que ahora está impreso en una versión de disco compacto, contiene algunas de las canciones más conocidas de Guthrie, incluyendo "Talkin 'Dust Bowl Blues", "I Ain't Got No Home In This World Anymore" y "Do Re Mi", una canción mordazmente divertida sobre los problemas de los inmigrantes que llegan sin dinero a California. La colección de canciones también contenía "Tom Joad", la reescritura de Guthrie de la historia de la novela clásica de John Steinbeck Dust Bowl, Las uvas de ira. A Steinbeck no le importó.

El cantante de folk estadounidense Woody Guthrie actúa en un pórtico para una audiencia predominantemente infantil, Nueva York, Nueva York, 1943. Eric Schaal / Getty Images

De vuelta al oeste

A pesar de su éxito, Guthrie estaba inquieto en la ciudad de Nueva York. En un auto nuevo que pudo comprar, condujo a su familia de regreso a Los Ángeles, donde descubrió que el trabajo era escaso. Tomó un trabajo para el gobierno federal, para una agencia de New Deal en el Noroeste del Pacífico, la Administración de Energía de Bonneville. A Guthrie se le pagaron $ 266 para entrevistar a los trabajadores en un proyecto de represa y escribir una serie de canciones que promueven los beneficios de la energía hidroeléctrica.

Guthrie tomó el proyecto con entusiasmo, escribiendo 26 canciones en un mes (a menudo pidiendo prestadas melodías, como era común en la tradición popular). Algunos han soportado, como "Grand Coulee Dam", "Pastures of Plenty" y "Roll On, Columbia", su oda al poderoso río Columbia. La extraña tarea lo llevó a escribir canciones llenas de su juego de palabras, humor y empatía característicos para la gente trabajadora.

Después de su tiempo en el noroeste del Pacífico, regresó a la ciudad de Nueva York. Su esposa e hijos no vinieron a Nueva York, sino que se mudaron a Texas, con la intención de encontrar un hogar permanente donde los niños pudieran asistir a la escuela. Esa separación marcaría el final del primer matrimonio de Guthrie.

Nueva York y guerra

Con sede en Nueva York cuando la ciudad comenzó a movilizarse para la guerra tras el ataque de Pearl Harbor, Guthrie comenzó a escribir canciones que apoyaban el esfuerzo de guerra estadounidense y denunciaron el fascismo. Las fotografías de él tomadas durante este período a menudo lo muestran tocando una guitarra con el letrero: "Esta máquina mata a los fascistas".

El cantante de folk estadounidense Woody Guthrie (1912 - 1967) toca su guitarra, que tiene una calcomanía escrita a mano que dice: "Esta máquina mata a los fascistas", Nueva York, Nueva York, 1943. Eric Schaal / Getty Images

Durante los años de guerra escribió una memoria, Con destino a la gloria, una cuenta de sus viajes por el país.

Guthrie se unió a la Marina Mercante de EE. UU. E hizo varios viajes por mar, entregando suministros como parte del esfuerzo de guerra. Cerca del final de la guerra fue reclutado y pasó un año en el ejército de los EE. UU. Cuando terminó la guerra, fue dado de alta y después de viajar por el país se instaló en el barrio Coney Island de Brooklyn, Nueva York.

A finales de la década de 1940, Guthrie grabó más canciones y continuó escribiendo. Muchas de las letras que nunca llegó a poner a la música, incluyendo "Deportados", una canción sobre trabajadores migrantes muertos en un accidente aéreo en California mientras eran deportados a México. Se había inspirado en un artículo de periódico que no proporcionaba los nombres de las víctimas. Como Guthrie lo puso en su letra, "El periódico dijo que solo eran deportados". Las palabras de Guthrie luego fueron puestas a la música por otros, y la canción fue interpretada por Joan Baez, Bob Dylan y muchos otros.

Enfermedad y legado

Guthrie se volvió a casar y tuvo más hijos. Pero su vida dio un giro oscuro cuando comenzó a verse afectado por la aparición de la corea de Huntington, la enfermedad hereditaria que había matado a su madre. A medida que la enfermedad ataca las células cerebrales, los efectos son profundos. Guthrie perdió lentamente su capacidad de controlar sus músculos y tuvo que ser hospitalizado.

Cuando una nueva generación de entusiastas de la canción popular descubrió su trabajo a fines de la década de 1950, su reputación creció. Robert Zimmerman, un estudiante de la Universidad de Minnesota que recientemente comenzó a llamarse Bob Dylan, quedó fascinado con Guthrie hasta el punto de engancharse a la costa este para poder visitarlo en un hospital estatal en Nueva Jersey. Inspirado por Guthrie, Dylan comenzó a escribir sus propias canciones.

El propio hijo de Guthrie, Arlo, finalmente comenzó a actuar en público, convirtiéndose en un exitoso cantante y compositor. E innumerables jóvenes, al escuchar los viejos discos de Guthrie, se sintieron animados e inspirados.

Después de más de una década de hospitalización, Woody Guthrie murió el 3 de octubre de 1967, a la edad de 55 años. Su obituario en el New York Times señaló que había escrito hasta 1,000 canciones.

Muchas grabaciones de Woody Guthrie todavía están disponibles (hoy en los populares servicios de transmisión) y sus archivos se encuentran en el Woody Guthrie Center en Tulsa, Oklahoma.

Fuentes:

  • "Guthrie, Woody". UXL Encyclopedia of World Biography, editado por Laura B. Tyle, vol. 5, UXL, 2003, págs. 838-841. Gale Biblioteca de referencia virtual.
  • "Guthrie, Woody". Great Depression and the New Deal Reference Library, editado por Allison McNeill, et al., Vol. 2: Biografías, UXL, 2003, pp. 88-94. Gale Biblioteca de referencia virtual.
  • "Guthrie, Woody 1912-1967". Autores contemporáneos, Nueva serie de revisiones, editado por Mary Ruby, vol. 256, Gale, 2014, pp. 170-174. Gale Biblioteca de referencia virtual.

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