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¿Por qué los cocodrilos sobrevivieron a la extinción K / T?

¿Por qué los cocodrilos sobrevivieron a la extinción K / T?

Ya conoces la historia: al final del período Cretácico, hace 65 millones de años, un cometa o meteorito golpeó la península de Yucatán en México, provocando cambios extremos en el clima global que resultaron en lo que llamamos la Extinción K / T. En un corto período de tiempo, las estimaciones oscilan entre unos cientos y unos pocos miles de años: cada último dinosaurio, pterosaurio y reptil marino había desaparecido de la faz de la tierra, pero los cocodrilos, por extraño que parezca, sobrevivieron a la Era Cenozoica.

¿Por qué debería ser esto sorprendente? Bueno, el hecho es que los dinosaurios, los pterosaurios y los cocodrilos son descendientes de los archosaurios, los "lagartos gobernantes" de los últimos períodos Pérmico y Triásico. Es fácil entender por qué los primeros mamíferos sobrevivieron al impacto de Yucatán; Eran pequeñas criaturas que habitaban en los árboles que no requerían mucho alimento y estaban aisladas por su pelaje contra las bajas temperaturas. Lo mismo ocurre con las aves (solo sustituye las "plumas" por el pelaje). Pero algunos cocodrilos del Cretácico, como Deinosuchus, crecieron a tamaños respetables, incluso de dinosaurios, y sus estilos de vida no eran tan diferentes de los de sus primos dinosaurios, pterosaurios o reptiles marinos. Entonces, ¿cómo lograron sobrevivir los cocodrilos en la era Cenozoica?

Teoría n. ° 1: los cocodrilos estaban excepcionalmente bien adaptados

Mientras que los dinosaurios llegaron en todas las formas y tamaños: saurópodos enormes con patas de elefante, pequeños dinosaurios emplumados, enormes y voraces tiranosaurios-cocodrilos se han pegado con el mismo plan corporal durante los últimos 200 millones de años (con la excepción de primeros cocodrilos del Triásico, como Erpotosuchus, que eran bípedos y vivían exclusivamente en tierra). Tal vez las patas rechonchas y la postura baja de los cocodrilos les permitieron literalmente "mantener la cabeza baja" durante la agitación K / T, prosperar en una amplia variedad de condiciones climáticas y evitar el destino de sus amigos dinosaurios.

Teoría # 2: los cocodrilos vivían cerca del agua

Como se indicó anteriormente, la Extinción K / T eliminó a los dinosaurios y pterosaurios que habitaban en la tierra, así como a los mosasaurios que habitaban en el mar (los reptiles marinos elegantes y viciosos que poblaron los océanos del mundo hacia el final del período Cretácico). Los cocodrilos, por el contrario, siguieron un estilo de vida más anfibio, encaramado a medio camino entre la tierra seca y los largos y tortuosos ríos de agua dulce y los estuarios de agua salada. Por alguna razón, el impacto del meteorito de Yucatán tuvo menos impacto en los ríos y lagos de agua dulce que en los océanos de agua salada, evitando así el linaje de los cocodrilos.

Teoría # 3: los cocodrilos son de sangre fría

La mayoría de los paleontólogos creen que los dinosaurios terópodos eran de sangre caliente y, por lo tanto, tenían que comer constantemente para alimentar sus metabolismos, mientras que la gran masa de saurópodos y hadrosaurios los hacía lentos para absorber e irradiar calor y, por lo tanto, podían mantener una temperatura constante. Ninguna de estas adaptaciones habría sido muy efectiva en condiciones frías y oscuras inmediatamente después del impacto del meteorito de Yucatán. Los cocodrilos, por el contrario, poseen un metabolismo clásico de sangre fría "reptil", lo que significa que no tienen que comer mucho y pueden sobrevivir durante períodos prolongados en la oscuridad y el frío severos.

Teoría # 4: los cocodrilos crecieron más lentamente que los dinosaurios

Esto está estrechamente relacionado con la teoría # 3 anterior. Cada vez hay más pruebas de que los dinosaurios de todo tipo (incluidos los terópodos, los saurópodos y los hadrosaurios) experimentaron un rápido "crecimiento acelerado" temprano en sus ciclos de vida, una adaptación que les permitió evitar la depredación. Los cocodrilos, por el contrario, crecen de manera constante y lenta a lo largo de sus vidas y habrían podido adaptarse mejor a la escasez repentina de alimentos después del impacto K / T. (¡Imagínese a un adolescente Tyrannosaurus Rex experimentando un brote de crecimiento que de repente necesita comer cinco veces más carne que antes y no puede encontrarlo!)

Teoría # 5: los cocodrilos eran más inteligentes que los dinosaurios

Esta es probablemente la hipótesis más controvertida en esta lista. Algunas personas que trabajan con cocodrilos juran que son casi tan inteligentes como los gatos o los perros; no solo pueden reconocer a sus dueños y entrenadores, sino que también pueden aprender una serie limitada de "trucos" (como no morder a su entrenador humano por la mitad). Los cocodrilos y caimanes también son bastante fáciles de domesticar, lo que les ha permitido adaptarse más fácilmente a las duras condiciones después del impacto de K / T. El problema con esta teoría es que algunos dinosaurios del Cretácico final (como Velociraptor) también eran bastante inteligentes, ¡y mira lo que les sucedió!

Incluso hoy, cuando numerosas especies de mamíferos, reptiles y aves se han extinguido o están en grave peligro, los caimanes y cocodrilos de todo el mundo continúan prosperando (a excepción de los objetivos de los fabricantes de calzado de cuero). Quién sabe, si las cosas siguen como han estado, las formas de vida dominantes dentro de mil años pueden ser cucarachas y caimanes.