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Cómo los fósiles indexados ayudan a definir el tiempo geológico

Cómo los fósiles indexados ayudan a definir el tiempo geológico

Cada fósil nos dice algo sobre la edad de la roca en la que se encuentra, y los fósiles índice son los que más nos dicen. Los fósiles índice (también llamados fósiles clave o fósiles tipo) son aquellos que se usan para definir períodos de tiempo geológico.

Características de un fósil índice

Un buen índice fósil es uno con cuatro características: es distintivo, generalizado, abundante y limitado en tiempo geológico. Debido a que la mayoría de las rocas que contienen fósiles se formaron en el océano, los fósiles de mayor índice son organismos marinos. Dicho esto, ciertos organismos terrestres son útiles en rocas jóvenes y regiones específicas.

Organismos de auge y busto

Cualquier tipo de organismo puede ser distintivo, pero no muchos están muy extendidos. Muchos fósiles índices importantes son de organismos que comienzan la vida como huevos flotantes y etapas infantiles, lo que les permitió poblar el mundo utilizando las corrientes oceánicas. El más exitoso de estos se hizo abundante, pero al mismo tiempo, se convirtió en el más vulnerable al cambio ambiental y la extinción. Por lo tanto, su tiempo en la Tierra puede haberse limitado a un corto período de tiempo. Esa característica de auge y caída es lo que hace que los mejores fósiles de índice.

Trilobites, invertebrados de capa dura

Considere los trilobites, un fósil índice muy bueno para las rocas paleozoicas que vivieron en todas las partes del océano. Los trilobites eran una clase de animales, al igual que los mamíferos o los reptiles, lo que significa que las especies individuales dentro de la clase tenían diferencias notables. Los trilobites desarrollaron constantemente nuevas especies durante su existencia, que duró 270 millones de años desde la época del Cámbrico Medio hasta el final del Período Pérmico, o casi la totalidad del Paleozoico. Como eran animales móviles, tendían a habitar grandes áreas, incluso globales. También eran invertebrados de caparazón duro, por lo que se fosilizaron fácilmente. Estos fósiles son lo suficientemente grandes como para estudiar sin un microscopio.

Otros fósiles índice de este tipo incluyen amonitas, crinoides, corales rugosos, braquiópodos, briozoos y moluscos. El USGS ofrece una lista más detallada de fósiles de invertebrados (solo con nombres científicos).

Fósiles Pequeños o Microscópicos

Otros fósiles de índice importantes son pequeños o microscópicos, parte del plancton flotante en el océano mundial. Estos son útiles debido a su pequeño tamaño. Se pueden encontrar incluso en pequeños trozos de roca, como los recortes de pozos. Debido a que sus pequeños cuerpos llovieron por todo el océano, se los puede encontrar en todo tipo de rocas. Por lo tanto, la industria del petróleo ha hecho un gran uso de los microfósiles de índice, y el tiempo geológico se desglosa con bastante detalle por varios esquemas basados ​​en graptolitos, fusulínidos, diatomeas y radiolarios.

Las rocas del fondo del océano son geológicamente jóvenes, ya que son constantemente subducidas y recicladas en el manto de la Tierra. Por lo tanto, los fósiles de índice marino de más de 200 millones de años normalmente se encuentran en estratos sedimentarios en tierra en áreas que alguna vez estuvieron cubiertas por mares.

Rocas terrestres

Para las rocas terrestres, que se forman en tierra, los fósiles de índice regional o continental pueden incluir pequeños roedores que evolucionan rápidamente, así como animales más grandes que tienen amplios rangos geográficos. Estos forman la base de las divisiones de tiempo provinciales.

Definición de edades, épocas, períodos y eras

Los fósiles índice se usan en la arquitectura formal del tiempo geológico para definir las edades, épocas, períodos y épocas de la escala de tiempo geológico. Algunos de los límites de estas subdivisiones están definidos por eventos de extinción masiva, como la extinción Pérmico-Triásico. La evidencia de estos eventos se encuentra en el registro fósil siempre que haya una desaparición de los principales grupos de especies en un período de tiempo geológicamente corto.

Los tipos de fósiles relacionados incluyen el fósil característico, un fósil que pertenece a un período pero no lo define, y el fósil guía, uno que ayuda a reducir un rango de tiempo en lugar de fijarlo.