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Pterosaurios - Los reptiles voladores

Pterosaurios - Los reptiles voladores

Los pterosaurios ("lagartos alados") ocupan un lugar especial en la historia de la vida en la tierra: fueron las primeras criaturas, además de los insectos, en poblar con éxito los cielos. La evolución de los pterosaurios fue más o menos paralela a la de sus primos terrestres, los dinosaurios, como las pequeñas especies "basales" del período Triásico tardío, dieron paso gradualmente a formas más grandes y avanzadas en el Jurásico y el Cretácico. (Vea una lista completa de pterosaurios de la A a la Z).

Sin embargo, antes de continuar, es importante abordar una idea errónea importante. Los paleontólogos han encontrado pruebas indiscutibles de que las aves modernas no descienden de pterosaurios, sino de pequeños dinosaurios emplumados y terrestres (de hecho, si pudieras comparar de alguna manera el ADN de una paloma, un Tyrannosaurus Rex y un Pteranodon, los dos primeros lo harían). estar más estrechamente relacionados entre sí que cualquiera de los dos). Este es un ejemplo de lo que los biólogos llaman evolución convergente: la naturaleza tiene una forma de encontrar las mismas soluciones (alas, huesos huecos, etc.) para el mismo problema (cómo volar).

Los primeros pterosaurios

Como es el caso de los dinosaurios, los paleontólogos aún no tienen suficiente evidencia para identificar el único reptil antiguo y no dinosaurio del que evolucionaron todos los pterosaurios (la falta de un "eslabón perdido", por ejemplo, un archosaurio terrestre con medio desarrollo colgajos de piel: puede ser alentador para los creacionistas, pero debe recordar que la fosilización es una cuestión de azar. La mayoría de las especies prehistóricas no están representadas en el registro fósil, simplemente porque murieron en condiciones que no permitieron su preservación .)

Los primeros pterosaurios para los cuales tenemos evidencia fósil florecieron durante el período Triásico medio a tardío, hace unos 230 a 200 millones de años. Estos reptiles voladores se caracterizaron por su pequeño tamaño y colas largas, así como por características anatómicas oscuras (como las estructuras óseas en sus alas) que los distinguían de los pterosaurios más avanzados que siguieron. Estos pterosaurios "rhamphorhynchoid", como se los llama, incluyen Eudimorphodon (uno de los primeros pterosaurios conocidos), Dorygnathus y Rhamphorhynchus, y persistieron en el período Jurásico temprano y medio.

Un problema con la identificación de los pterosaurios ramphornicoides de los últimos períodos del Triásico y del Jurásico temprano es que la mayoría de los especímenes han sido desenterrados en la actual Inglaterra y Alemania. Esto no se debe a que a los primeros pterosaurios les gustara el verano en Europa occidental; más bien, como se explicó anteriormente, solo podemos encontrar fósiles en aquellas áreas que se prestaron a la formación de fósiles. Es muy posible que haya grandes poblaciones de pterosaurios asiáticos o norteamericanos, que pueden (o no) haber sido anatómicamente distintos de los que conocemos.

Pterosaurios posteriores

A fines del período Jurásico, los pterosaurios ramphornicoides habían sido reemplazados por pterosaurios pterodactiloides, reptiles voladores de alas más grandes y cola más corta, ejemplificados por los conocidos Pterodactylus y Pteranodon. (El primer miembro identificado de este grupo, Kryptodrakon, vivió hace unos 163 millones de años.) Con sus alas de piel más grandes y más maniobrables, estos pterosaurios pudieron deslizarse más lejos, más rápido y más alto en el cielo, descendiendo como águilas. para sacar peces de la superficie de los océanos, lagos y ríos.

Durante el período Cretácico, los pterodáctiloides tomaron a los dinosaurios en un aspecto importante: una tendencia creciente hacia el gigantismo. En el Cretácico medio, los cielos de América del Sur estaban gobernados por enormes y coloridos pterosaurios como Tapejara y Tupuxuara, que tenían envergaduras de 16 o 17 pies; Aún así, estos grandes aviadores parecían gorriones junto a los verdaderos gigantes del Cretácico tardío, Quetzalcoatlus y Zhejiangopterus, cuyas envergaduras superaron los 30 pies (mucho más grandes que las águilas más grandes vivas hoy).

Aquí es donde llegamos a otro importantísimo "pero". El enorme tamaño de estos "azhdarchids" (como se conoce a los pterosaurios gigantes) ha llevado a algunos paleontólogos a especular que en realidad nunca volaron. Por ejemplo, un análisis reciente del Quetzalcoatlus del tamaño de una jirafa muestra que tenía algunas características anatómicas (como pies pequeños y cuello rígido) ideales para acechar pequeños dinosaurios en tierra. Dado que la evolución tiende a repetir los mismos patrones, esto respondería a la vergonzosa pregunta de por qué las aves modernas nunca han evolucionado a tamaños similares a las azhdarchid.

En cualquier caso, al final del período Cretácico, los pterosaurios, tanto grandes como pequeños, se extinguieron junto con sus primos, los dinosaurios terrestres y los reptiles marinos. Es posible que la ascendencia de las verdaderas aves emplumadas signifique la perdición para pterosaurios más lentos y menos versátiles, o que después de la Extinción K / T los peces prehistóricos de los que se alimentaron estos reptiles voladores se redujeron drásticamente en número.

Comportamiento del pterosaurio

Además de sus tamaños relativos, los pterosaurios de los períodos Jurásico y Cretácico diferían entre sí de dos maneras importantes: hábitos alimenticios y ornamentación. En general, los paleontólogos pueden inferir la dieta de un pterosaurio a partir del tamaño y la forma de sus mandíbulas, y al observar un comportamiento análogo en las aves modernas (como los pelícanos y las gaviotas). Los pterosaurios con picos afilados y estrechos probablemente subsistieron en peces, mientras que los géneros anómalos como Pterodaustro se alimentaron de plancton (los aproximadamente mil dientes diminutos de este pterosaurio formaron un filtro, como el de una ballena azul) y el Jeholopterus con colmillos pudo haber aspirado sangre de dinosaurio como un murciélago vampiro (aunque la mayoría de los paleontólogos descartan esta noción).

Al igual que las aves modernas, algunos pterosaurios también tenían una rica ornamentación, no plumas de colores brillantes, que los pterosaurios nunca lograron desarrollar, sino crestas prominentes en la cabeza. Por ejemplo, la cresta redondeada de Tupuxuara era rica en vasos sanguíneos, una pista de que pudo haber cambiado de color en las pantallas de apareamiento, mientras que Ornithocheirus tenía crestas coincidentes en sus mandíbulas superior e inferior (aunque no está claro si se usaron para fines de visualización o alimentación).

Sin embargo, lo más controvertido son las crestas largas y huesudas en la cima de los pterosaurios como Pteranodon y Nyctosaurus. Algunos paleontólogos creen que la cresta de Pteranodon sirvió como timón para ayudar a estabilizarla en vuelo, mientras que otros especulan que Nyctosaurus podría haber lucido una colorida "vela" de piel. Es una idea entretenida, pero algunos expertos en aerodinámica dudan de que estas adaptaciones pudieran haber sido realmente funcionales.

Fisiología Pterosaurio

El rasgo clave que distinguía a los pterosaurios de los dinosaurios emplumados terrestres que evolucionaron en pájaros fue la naturaleza de sus "alas", que consistían en amplias aletas de piel conectadas a un dedo extendido en cada mano. Si bien estas estructuras planas y anchas proporcionaron una gran capacidad de elevación, pueden haber sido más adecuadas para el deslizamiento pasivo que el vuelo propulsado y aleteado, como lo demuestra el dominio de las verdaderas aves prehistóricas al final del período Cretácico (que puede atribuirse a su aumento maniobrabilidad).

Aunque solo están relacionados de forma distante, los antiguos pterosaurios y las aves modernas pueden haber compartido una característica importante en común: un metabolismo de sangre caliente. Hay evidencia de que algunos pterosaurios (como Sordes) lucían abrigos de pelo primitivo, una característica generalmente asociada con mamíferos de sangre caliente, y no está claro si un reptil de sangre fría podría haber generado suficiente energía interna para mantenerse en vuelo.

Al igual que las aves modernas, los pterosaurios también se distinguían por su visión aguda (¡una necesidad para cazar desde cientos de pies en el aire!), Que implicaba un cerebro más grande que el promedio que poseen los reptiles terrestres o acuáticos. Utilizando técnicas avanzadas, los científicos incluso han podido "reconstruir" el tamaño y la forma de los cerebros de algunos géneros de pterosaurios, demostrando que contenían "centros de coordinación" más avanzados que los reptiles comparables.

Los pterosaurios ("lagartos alados") ocupan un lugar especial en la historia de la vida en la tierra: fueron las primeras criaturas, además de los insectos, en poblar con éxito los cielos. La evolución de los pterosaurios fue más o menos paralela a la de sus primos terrestres, los dinosaurios, como las pequeñas especies "basales" del período Triásico tardío, dieron paso gradualmente a formas más grandes y avanzadas en el Jurásico y el Cretácico.

Sin embargo, antes de continuar, es importante abordar una idea errónea importante. Los paleontólogos han encontrado pruebas indiscutibles de que las aves modernas no descienden de pterosaurios, sino de pequeños dinosaurios emplumados y terrestres (de hecho, si pudieras comparar de alguna manera el ADN de una paloma, un Tyrannosaurus Rex y un Pteranodon, los dos primeros lo harían). estar más estrechamente relacionados entre sí que cualquiera de los dos). Este es un ejemplo de lo que los biólogos llaman evolución convergente: la naturaleza tiene una forma de encontrar las mismas soluciones (alas, huesos huecos, etc.) para el mismo problema (cómo volar).

Los primeros pterosaurios

Como es el caso de los dinosaurios, los paleontólogos aún no tienen suficiente evidencia para identificar el único reptil antiguo y no dinosaurio del que evolucionaron todos los pterosaurios (la falta de un "eslabón perdido", por ejemplo, un archosaurio terrestre con medio desarrollo colgajos de piel: puede ser alentador para los creacionistas, pero debe recordar que la fosilización es una cuestión de azar. La mayoría de las especies prehistóricas no están representadas en el registro fósil, simplemente porque murieron en condiciones que no permitieron su preservación .)

Los primeros pterosaurios para los cuales tenemos evidencia fósil florecieron durante el período Triásico medio a tardío, hace unos 230 a 200 millones de años. Estos reptiles voladores se caracterizaron por su pequeño tamaño y colas largas, así como por características anatómicas oscuras (como las estructuras óseas en sus alas) que los distinguían de los pterosaurios más avanzados que siguieron. Estos pterosaurios "rhamphorhynchoid", como se los llama, incluyen Eudimorphodon (uno de los primeros pterosaurios conocidos), Dorygnathus y Rhamphorhynchus, y persistieron en el período Jurásico temprano y medio.

Un problema con la identificación de los pterosaurios ramphornicoides de los últimos períodos del Triásico y del Jurásico temprano es que la mayoría de los especímenes han sido desenterrados en la actual Inglaterra y Alemania. Esto no se debe a que a los primeros pterosaurios les gustara el verano en Europa occidental; más bien, como se explicó anteriormente, solo podemos encontrar fósiles en aquellas áreas que se prestaron a la formación de fósiles. Es muy posible que haya grandes poblaciones de pterosaurios asiáticos o norteamericanos, que pueden (o no) haber sido anatómicamente distintos de los que conocemos.

Pterosaurios posteriores

A fines del período Jurásico, los pterosaurios ramphornicoides habían sido reemplazados por pterosaurios pterodactiloides, reptiles voladores de alas más grandes y cola más corta, ejemplificados por los conocidos Pterodactylus y Pteranodon. (El primer miembro identificado de este grupo, Kryptodrakon, vivió hace unos 163 millones de años.) Con sus alas de piel más grandes y más maniobrables, estos pterosaurios pudieron deslizarse más lejos, más rápido y más alto en el cielo, descendiendo como águilas. para sacar peces de la superficie de los océanos, lagos y ríos.

Durante el período Cretácico, los pterodáctiloides tomaron a los dinosaurios en un aspecto importante: una tendencia creciente hacia el gigantismo. En el Cretácico medio, los cielos de América del Sur estaban gobernados por enormes y coloridos pterosaurios como Tapejara y Tupuxuara, que tenían envergaduras de 16 o 17 pies; Aún así, estos grandes aviadores parecían gorriones junto a los verdaderos gigantes del Cretácico tardío, Quetzalcoatlus y Zhejiangopterus, cuyas envergaduras superaron los 30 pies (mucho más grandes que las águilas más grandes vivas hoy).

Aquí es donde llegamos a otro importantísimo "pero". El enorme tamaño de estos "azhdarchids" (como se conoce a los pterosaurios gigantes) ha llevado a algunos paleontólogos a especular que en realidad nunca volaron. Por ejemplo, un análisis reciente del Quetzalcoatlus del tamaño de una jirafa muestra que tenía algunas características anatómicas (como pies pequeños y cuello rígido) ideales para acechar pequeños dinosaurios en tierra. Dado que la evolución tiende a repetir los mismos patrones, esto respondería a la vergonzosa pregunta de por qué las aves modernas nunca han evolucionado a tamaños similares a las azhdarchid.

En cualquier caso, al final del período Cretácico, los pterosaurios, tanto grandes como pequeños, se extinguieron junto con sus primos, los dinosaurios terrestres y los reptiles marinos. Es posible que la ascendencia de las verdaderas aves emplumadas signifique la perdición para pterosaurios más lentos y menos versátiles, o que después de la Extinción K / T los peces prehistóricos de los que se alimentaron estos reptiles voladores se redujeron drásticamente en número.

Comportamiento del pterosaurio

Además de sus tamaños relativos, los pterosaurios de los períodos Jurásico y Cretácico diferían entre sí de dos maneras importantes: hábitos alimenticios y ornamentación. En general, los paleontólogos pueden inferir la dieta de un pterosaurio a partir del tamaño y la forma de sus mandíbulas, y al observar un comportamiento análogo en las aves modernas (como los pelícanos y las gaviotas). Los pterosaurios con picos afilados y estrechos probablemente subsistieron en peces, mientras que los géneros anómalos como Pterodaustro se alimentaron de plancton (los aproximadamente mil dientes diminutos de este pterosaurio formaron un filtro, como el de una ballena azul) y el Jeholopterus con colmillos pudo haber aspirado sangre de dinosaurio como un murciélago vampiro (aunque la mayoría de los paleontólogos descartan esta noción).

Al igual que las aves modernas, algunos pterosaurios también tenían una rica ornamentación, no plumas de colores brillantes, que los pterosaurios nunca lograron desarrollar, sino crestas prominentes en la cabeza. Por ejemplo, la cresta redondeada de Tupuxuara era rica en vasos sanguíneos, una pista de que pudo haber cambiado de color en las pantallas de apareamiento, mientras que Ornithocheirus tenía crestas coincidentes en sus mandíbulas superior e inferior (aunque no está claro si se usaron para fines de visualización o alimentación).

Sin embargo, lo más controvertido son las crestas largas y huesudas en la cima de los pterosaurios como Pteranodon y Nyctosaurus. Algunos paleontólogos creen que la cresta de Pteranodon sirvió como timón para ayudar a estabilizarla en vuelo, mientras que otros especulan que Nyctosaurus podría haber lucido una colorida "vela" de piel. Es una idea entretenida, pero algunos expertos en aerodinámica dudan de que estas adaptaciones pudieran haber sido realmente funcionales.

Fisiología Pterosaurio

El rasgo clave que distinguía a los pterosaurios de los dinosaurios emplumados terrestres que evolucionaron en pájaros fue la naturaleza de sus "alas", que consistían en amplias aletas de piel conectadas a un dedo extendido en cada mano. Si bien estas estructuras planas y anchas proporcionaron una gran capacidad de elevación, pueden haber sido más adecuadas para el deslizamiento pasivo que el vuelo propulsado y aleteado, como lo demuestra el dominio de las verdaderas aves prehistóricas al final del período Cretácico (que puede atribuirse a su aumento maniobrabilidad).

Aunque solo están relacionados de forma distante, los antiguos pterosaurios y las aves modernas pueden haber compartido una característica importante en común: un metabolismo de sangre caliente. Hay evidencia de que algunos pterosaurios (como Sordes) lucían abrigos de pelo primitivo, una característica generalmente asociada con mamíferos de sangre caliente, y no está claro si un reptil de sangre fría podría haber generado suficiente energía interna para mantenerse en vuelo.

Al igual que las aves modernas, los pterosaurios también se distinguían por su visión aguda (¡una necesidad para cazar desde cientos de pies en el aire!), Que implicaba un cerebro más grande que el promedio que poseen los reptiles terrestres o acuáticos. Utilizando técnicas avanzadas, los científicos incluso han podido "reconstruir" el tamaño y la forma de los cerebros de algunos géneros de pterosaurios, demostrando que contenían "centros de coordinación" más avanzados que los reptiles comparables.

Ver el vídeo: Pterosaurios Reptiles voladores Prehistoricos (Octubre 2020).