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Explorando el tritón de la luna gélida de Neptuno

Explorando el tritón de la luna gélida de Neptuno

Cuando el Voyager 2 La nave espacial pasó por el planeta Neptuno en 1989, nadie estaba muy seguro de qué esperar de su luna más grande, Tritón. Visto desde la Tierra, es solo un pequeño punto de luz visible a través de un telescopio fuerte. Sin embargo, de cerca, mostró una superficie de hielo de agua dividida por géiseres que disparan gas nitrógeno a la atmósfera delgada y gélida. No solo era extraño, la superficie helada lucía terrenos nunca antes vistos. Gracias a Voyager 2 y su misión de exploración, Tritón nos mostró lo extraño que puede ser un mundo distante.

Tritón: la luna geológicamente activa

No hay demasiadas lunas "activas" en el sistema solar. Encelado en Saturno es uno (y ha sido estudiado ampliamente por el Cassini misión), como lo es la pequeña luna volcánica de Júpiter Io. Cada uno de estos tiene una forma de vulcanismo; Enceladus tiene géiseres y volcanes de hielo, mientras que Io arroja azufre fundido. Tritón, para no quedarse fuera, también es geológicamente activo. Su actividad es el criovolcanismo, que produce el tipo de volcanes que arrojan cristales de hielo en lugar de roca de lava fundida. Los criovolcanes de Tritón arrojan material desde debajo de la superficie, lo que implica un calentamiento desde el interior de esta luna.

Los géiseres de Tritón están ubicados cerca de lo que se llama el punto "subsolar", la región de la luna que recibe directamente la mayor cantidad de luz solar. Dado que hace mucho frío en Neptuno, la luz solar no es tan fuerte como en la Tierra, por lo que algo en los hielos es muy sensible a la luz solar y eso debilita la superficie. La presión del material debajo empuja las grietas y los orificios de ventilación en la fina capa de hielo que cubre Tritón. Eso permite que el gas nitrógeno y las columnas de polvo salgan a la atmósfera. Estos géiseres pueden entrar en erupción durante períodos de tiempo bastante largos, hasta un año en algunos casos. Sus plumas de erupción colocan rayas de material oscuro a través del hielo rosado pálido.

Creando un mundo de terreno de melón

Los depósitos de hielo en Tritón son principalmente agua, con parches de nitrógeno y metano congelados. Al menos, eso es lo que muestra la mitad sur de esta luna. Eso es todo lo que la Voyager 2 podía imaginar a medida que pasaba; la parte norte estaba en la sombra. No obstante, los científicos planetarios sospechan que el polo norte se parece a la región sur. Se ha depositado "lava" helada en todo el paisaje, formando pozos, llanuras y crestas. La superficie también tiene algunas de las formas terrestres más extrañas jamás vistas en forma de "terreno de melón". Se llama así porque las fisuras y las crestas se parecen a la piel de un melón. Es probablemente la más antigua de las unidades de superficie helada de Tritón y está hecha de hielo de agua polvorienta. La región probablemente se formó cuando el material debajo de la corteza helada se elevó y luego se hundió nuevamente, lo que perturbó la superficie. También es posible que las inundaciones de hielo hayan causado esta extraña superficie crujiente. Sin imágenes de seguimiento, es difícil tener una buena idea de las posibles causas del terreno de melón.

¿Cómo encontraron los astrónomos Tritón?

Tritón no es un descubrimiento reciente en los anales de la exploración del sistema solar. En realidad fue encontrado en 1846 por el astrónomo William Lassell. Estaba estudiando Neptuno justo después de su descubrimiento, buscando posibles lunas en órbita alrededor de este planeta distante. Debido a que Neptuno lleva el nombre del dios romano del mar (que era el griego Poseidón), parecía apropiado nombrar su luna después de otro dios griego del mar cuyo padre fue Poseidón.

Los astrónomos no tardaron en darse cuenta de que Tritón era extraño al menos de una manera: su órbita. Rodea a Neptuno en retrógrado, es decir, opuesto a la rotación de Neptuno. Por esa razón, es muy probable que Tritón no se haya formado cuando lo hizo Neptuno. De hecho, probablemente no tuvo nada que ver con Neptuno, pero fue capturado por la fuerte gravedad del planeta al pasar. Nadie está seguro de dónde se formó originalmente Tritón, pero es muy probable que haya nacido como parte del Cinturón de Kuiper de objetos helados. Se extiende hacia afuera desde la órbita de Neptuno. El Cinturón de Kuiper es también el hogar de Fruto Plutón, así como una selección de planetas enanos. El destino de Tritón no es orbitar Neptuno para siempre. En unos pocos miles de millones de años, vagará demasiado cerca de Neptuno, dentro de una región llamada límite de Roche. Esa es la distancia donde una luna comenzará a romperse debido a la influencia gravitacional.

Exploración después Voyager 2

Ninguna otra nave espacial ha estudiado a Neptuno y Tritón "de cerca". Sin embargo, después del Voyager 2 En la misión, los científicos planetarios han utilizado telescopios terrestres para medir la atmósfera de Tritón observando cómo las estrellas distantes se deslizan "detrás" de ella. Su luz podría estudiarse para detectar signos reveladores de gases en la delgada capa de aire de Tritón.

A los científicos planetarios les gustaría explorar Neptuno y Tritón más a fondo, pero aún no se han seleccionado misiones para hacerlo. Entonces, este par de mundos distantes permanecerán sin explorar por el momento, hasta que alguien encuentre un módulo de aterrizaje que pueda establecerse entre las colinas de melón de Tritón y enviar más información.