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Los costos ambientales del algodón

Los costos ambientales del algodón

Lo más probable es que en cualquier día usemos algunas prendas de vestir hechas de algodón, o dormimos en sábanas de algodón, sin embargo, pocos de nosotros sabemos cómo se cultiva, o cuáles son los impactos ambientales del cultivo de algodón.

¿Dónde se cultiva el algodón?

El algodón es una fibra que se cultiva en una planta del Gosipium género, que una vez cosechado puede limpiarse y hilarse en telas utilizadas con mayor frecuencia para ropa de cama y ropa. Al necesitar sol, abundante agua e inviernos relativamente libres de heladas, el algodón se cultiva en una sorprendente variedad de lugares con diversos climas, que incluyen Australia, Argentina, África occidental y Uzbekistán. Sin embargo, los mayores productores de algodón son China, India y Estados Unidos. Ambos países asiáticos son los que más producen, principalmente para sus mercados internos, y Estados Unidos es el mayor exportador de algodón con alrededor de 10 millones de pacas al año.

En los Estados Unidos, la producción de algodón se concentra principalmente en un área llamada Cinturón de algodón, que se extiende desde el río Mississippi a través de un arco que abarca las tierras bajas de Alabama, Georgia, Carolina del Sur y Carolina del Norte. El riego permite una superficie adicional en el Panhandle de Texas, en el sur de Arizona y en el Valle de San Joaquín de California.

Guerra química

A nivel mundial, se cultivan 35 millones de hectáreas de algodón. Para controlar las numerosas plagas que se alimentan de la planta de algodón, los agricultores han dependido durante mucho tiempo de la aplicación intensiva de insecticidas, lo que conduce a la contaminación de las aguas superficiales y subterráneas. En los países en desarrollo, los productores de algodón utilizan la mitad de los pesticidas utilizados en la agricultura.

Los recientes avances tecnológicos, incluida la capacidad de modificar el material genético de la planta de algodón, han hecho que el algodón sea tóxico para algunas de sus plagas. Esto redujo pero no eliminó la necesidad de insecticidas. Los trabajadores agrícolas, particularmente donde la mano de obra está menos mecanizada, continúan expuestos a productos químicos nocivos.

Las malas hierbas competidoras son otra amenaza para la producción de algodón; En general, las prácticas de labranza y los herbicidas se utilizan para repeler las malezas. Un gran número de agricultores han adoptado semillas de algodón genéticamente modificadas que incluyen un gen que lo protege del herbicida glifosato (el ingrediente activo en Roundup de Monsanto). De esa manera, los campos se pueden rociar con el herbicida cuando la planta es joven, eliminando fácilmente la competencia de las malezas. Naturalmente, el glifosato termina en el medio ambiente, y nuestro conocimiento de sus efectos sobre la salud del suelo, la vida acuática y la vida silvestre está lejos de ser completo.

Otro problema es la aparición de malezas resistentes al glifosato. Esta es una preocupación especialmente importante para aquellos agricultores interesados ​​en seguir prácticas de labranza cero, que normalmente ayudan a preservar la estructura del suelo y reducir la erosión. La dependencia de la resistencia al glifosato hace que sea más difícil controlar las malezas sin mover el suelo. Especialmente problemático en el sureste de los EE. UU. Es el pigweed amaranto de Palmer, una maleza resistente al glifosato de rápido crecimiento.

Fertilizantes Sintéticos

El algodón cultivado convencionalmente requiere el uso intensivo de fertilizantes sintéticos. Tal aplicación concentrada significa que gran parte termina en vías fluviales, creando uno de los peores problemas de contaminación de nutrientes a nivel mundial, volcando las comunidades acuáticas y llevando a zonas muertas sin oxígeno y sin vida acuática. Además, los fertilizantes sintéticos aportan una cantidad importante de gases de efecto invernadero durante su producción y uso.

Riego pesado

En muchas regiones, la lluvia es insuficiente para cultivar algodón, pero el déficit se puede compensar regando los campos con agua de ríos o pozos cercanos. De donde venga, las extracciones de agua pueden ser tan masivas que disminuyen significativamente los caudales de los ríos y agotan las aguas subterráneas. Dos tercios de la producción de algodón de la India se riegan con agua subterránea.

En los Estados Unidos, los productores de algodón occidentales también dependen del riego. Obviamente, uno podría cuestionar la conveniencia de producir un cultivo no alimentario en zonas áridas de California y Arizona durante la actual sequía de varios años. En el Panhandle de Texas, los campos de algodón se riegan bombeando agua desde el acuífero de Ogallala. Abarcando ocho estados desde Dakota del Sur hasta Texas, este vasto mar subterráneo de agua antigua está siendo drenado para la agricultura mucho más rápido de lo que puede recargarse. En el noroeste de Texas, los niveles de agua subterránea en Ogallala han caído más de 8 pies entre 2004 y 2014.

Quizás el uso excesivo más dramático del agua de riego es visible en Uzbekistán y Turkmenistán, donde el Mar de Aral disminuyó en un 85% en la superficie. Se han diezmado los medios de vida, los hábitats de vida silvestre y las poblaciones de peces. Para empeorar las cosas, la sal seca y los residuos de pesticidas son eliminados de los antiguos campos y lechos de los lagos, lo que aumenta la frecuencia de abortos espontáneos y malformaciones entre los 4 millones de personas que viven a favor del viento.

Otra consecuencia negativa del riego intenso es la salinización del suelo. Cuando los campos se inundan repetidamente con agua de riego, la sal se concentra cerca de la superficie. Las plantas ya no pueden crecer en estos suelos y la agricultura tiene que ser abandonada. La salinización ha ocurrido a gran escala en gran parte de los antiguos campos de algodón de Uzbekistán.

¿Existen alternativas ecológicas?

Para cultivar algodón ecológico, un primer paso debe ser reducir el uso de pesticidas peligrosos. Esto se puede lograr a través de diferentes medios. El Manejo Integrado de Plagas (MIP) es un método establecido y efectivo para combatir las plagas que resulta en una reducción neta de los pesticidas utilizados. Según el Fondo Mundial para la Naturaleza, el uso de IPM ahorró a algunos de los productores de algodón de la India entre un 60 y un 80% en el uso de pesticidas. El algodón modificado genéticamente también puede ayudar a reducir la aplicación de pesticidas, pero con muchas advertencias.

En su forma más simple, cultivar algodón de manera sostenible significa plantarlo donde la lluvia sea suficiente, evitando por completo el riego. En áreas con necesidades marginales de riego, el riego por goteo ofrece importantes ahorros de agua.

La agricultura orgánica toma en consideración todos los aspectos de la producción de algodón, lo que lleva a impactos ambientales mucho más reducidos y mejores resultados de salud para los trabajadores agrícolas y la comunidad circundante. Un programa de certificación orgánica bien reconocido ayuda a los consumidores a tomar decisiones inteligentes y los protege del lavado ecológico. Una de esas organizaciones de certificación de terceros son los Estándares Globales de Textiles Orgánicos.

Fuentes

Fondo Mundial para la Vida Silvestre. 2013. Algodón más limpio y verde: impactos y mejores prácticas de gestión.