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Encontrar agua en Marte

Encontrar agua en Marte

Desde que comenzamos la exploración de Marte con naves espaciales (en la década de 1960), los científicos han estado buscando evidencia de agua en el Planeta Rojo. Cada misión reúne más evidencia de la existencia de agua en el pasado y en el presente, y cada vez que se encuentran pruebas definitivas, los científicos comparten esa información con el público. Ahora, con la popularidad de las misiones de Marte en aumento y la increíble historia de supervivencia que los espectadores han visto en "The Martian", con Matt Damon, la búsqueda de agua en Marte adquiere un significado adicional.

En la Tierra, la prueba definitiva de agua es fácil de encontrar, como lluvia y nieve, en lagos, estanques, ríos y océanos. Como aún no hemos visitado Marte en persona, los científicos trabajan con observaciones hechas al orbitar naves espaciales y aterrizadores / rovers en la superficie. Los futuros exploradores podrán encontrar esa agua y estudiarla y usarla, por lo que es importante saber AHORA sobre cuánto hay y dónde existe en el Planeta Rojo.

Rayas en Marte

En los últimos años, los científicos notaron rayas oscuras de aspecto curioso que aparecen en la superficie en pendientes pronunciadas. Parecen ir y venir con el cambio de estaciones, a medida que cambian las temperaturas. Se oscurecen y parecen fluir por las laderas durante los períodos en que las temperaturas son más cálidas, y luego se desvanecen a medida que las cosas se enfrían. Estas rayas aparecen en varios lugares de Marte y se les ha llamado "pendientes recurrentes en línea" (o RSL para abreviar). Los científicos sospechan fuertemente que están relacionados con el agua líquida que deposita sales hidratadas (sales que han estado en contacto con el agua) en esas laderas.

Las sales señalan el camino

Los observadores observaron los RSL utilizando un instrumento a bordo del Orbitador de Reconocimiento de Marte de la NASA llamado Espectrómetro de Imágenes de Reconocimiento Compacto para Marte (CRISM). Miró la luz solar después de que se había reflejado desde la superficie, y la analizó para descubrir qué elementos químicos y minerales había allí. Las observaciones mostraron la "firma química" de las sales hidratadas en varios lugares, pero solo cuando las características oscuras eran más anchas de lo habitual. Una segunda mirada a los mismos lugares, pero cuando las franjas no eran muy anchas, no aparecía ninguna sal hidratada. Lo que esto significa es que si hay agua allí, está "mojando" la sal y haciendo que aparezca en las observaciones.
¿Qué son estas sales? Los observadores determinaron que son minerales hidratados llamados "percloratos", que se sabe que existen en Marte. Ambos Marte Fénix Lander y el Curiosidad Rover los ha encontrado en las muestras de suelo que han estudiado. El descubrimiento de estos percloratos es la primera vez que estas sales se ven desde la órbita durante varios años. Su existencia es una gran pista en la búsqueda de agua.

¿Por qué preocuparse por el agua en Marte?

Si parece que los científicos de Marte han anunciado descubrimientos de agua antes, recuerden esto: el descubrimiento de agua en Marte no ha sido un solo descubrimiento. Es el resultado de muchas observaciones en los últimos 50 años, cada una de las cuales proporciona evidencia más sólida de que existe agua. Más estudios identificarán más agua y, con el tiempo, darán a los científicos planetarios un manejo mucho mejor de cuánta agua tiene el Planeta Rojo y sus fuentes subterráneas.

Finalmente, la gente viajará a Marte, quizás en algún momento de los próximos 20 años. Cuando lo hagan, esos primeros exploradores de Marte necesitarán toda la información que puedan obtener sobre las condiciones en el Planeta Rojo. El agua, por supuesto, es importante. Es esencial para la vida y puede usarse como ingrediente crudo para muchas cosas (incluido el combustible). Los exploradores y habitantes de Marte necesitarán depender de los recursos que los rodean, al igual que los exploradores de la Tierra tuvieron que hacer lo mismo que exploraron nuestro planeta.

Sin embargo, igual de importante es entender a Marte por derecho propio. Es similar a la Tierra en muchos sentidos, y se formó en aproximadamente la misma región del sistema solar hace unos 4.600 millones de años. Incluso si nunca enviamos personas al Planeta Rojo, conocer su historia y composición nos ayuda a completar nuestro conocimiento de los muchos mundos del sistema solar. En particular, conocer su historia del agua ayuda a llenar los vacíos de nuestra comprensión sobre lo que este planeta pudo haber sido en el pasado: cálido, húmedo y mucho más habitable para la vida de lo que es ahora.