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Próxima salida: Europa

Próxima salida: Europa

¿Sabías que una de las lunas heladas de Júpiter, Europa, tiene un océano escondido? Los datos de las misiones recientes sugieren que este pequeño mundo, que tiene unos 3.100 kilómetros de diámetro, tiene un mar de agua salada debajo de su corteza rígida, helada y agrietada. Además, algunos científicos sospechan que las áreas desordenadas de la superficie de Europa, llamadas "terreno del caos", pueden ser delgadas capas de hielo atrapadas en lagos. Datos tomados por el telescopio espacial Hubble También demuestre que el agua del océano oculto está arrojando al espacio.

¿Cómo puede un mundo pequeño y helado en el sistema joviano contener agua líquida? Es una buena pregunta La respuesta radica en la interacción gravitacional entre Europa y Júpiter que produce lo que se llama una "fuerza de marea". Eso estira y aprieta alternativamente Europa, que produce calor debajo de la superficie. En algunos puntos de su órbita, el agua subterránea de Europa entra en erupción como géiseres, rociando en el espacio y volviendo a la superficie. Si hay vida en el fondo del océano, ¿podrían los géiseres traerlo a la superficie? Eso sería una cosa alucinante a considerar.

¿Europa como morada de la vida?

La existencia de un océano salado y condiciones cálidas debajo del hielo (más cálido que el espacio circundante), sugiere que Europa podría tener áreas que sean hospitalarias para la vida. La luna también contiene compuestos de azufre y una serie de sales y compuestos orgánicos en su superficie (y presumiblemente debajo), que podrían ser fuentes de alimentos atractivas para la vida microbiana. Las condiciones en su océano son probablemente similares a las profundidades oceánicas de la Tierra, particularmente si hay respiraderos similares a los respiraderos hidrotermales de nuestro planeta (arrojando agua caliente a las profundidades).

Explorando Europa

La NASA y otras agencias espaciales tienen planes de explorar Europa para encontrar evidencia de vida y / o zonas habitables debajo de su superficie helada. La NASA quiere estudiar a Europa como un mundo completo, incluido su entorno con mucha radiación. Cualquier misión tendrá que mirarlo en el contexto de su lugar en Júpiter, su interacción con el planeta gigante y su magnetosfera. También debe cartografiar el océano subsuperficial, devolviendo datos sobre su composición química, zonas de temperatura y cómo su agua se mezcla e interactúa con las corrientes oceánicas más profundas y el interior. Además, la misión debe estudiar y trazar la superficie de Europa, comprender cómo se formó su terreno agrietado (y continúa formándose) y determinar si algún lugar es seguro para la futura exploración humana. La misión también se dirigirá a encontrar cualquier lago subterráneo separado del océano profundo. Como parte de ese proceso, los científicos podrán medir con gran detalle la composición química y física de los hielos, y determinar si alguna unidad de superficie podría ser propicia para el soporte vital.

Las primeras misiones a Europa probablemente serán robóticas. O serán misiones de tipo sobrevuelo como Viajero 1 y 2Júpiter pasado, Saturno, Urano y Neptuno, o Cassini en Saturno O bien, podrían enviar vehículos de aterrizaje, similares a los Curiosidad y Mars Exploration Rovers en Marte, o el Cassini la sonda Huygens de la misión a la luna Titán de Saturno. Algunos conceptos de misión también prevén rovers submarinos que podrían sumergirse bajo el hielo y "nadar" en los océanos de Europa en busca de formaciones geológicas y hábitats con vida.

¿Podrían los humanos aterrizar en Europa?

Cualquier cosa que se envíe, y cada vez que vayan (probablemente no por al menos una década), las misiones serán los buscadores, los exploradores avanzados, que devolverán la mayor cantidad de información posible para que los planificadores de misiones utilicen a medida que construyen misiones humanas a Europa . Por ahora, las misiones robóticas son mucho más rentables, pero eventualmente, los humanos irán a Europa para descubrir por sí mismos cuán hospitalario es para la vida. Esas misiones serán cuidadosamente planificadas para proteger a los exploradores de los peligros de radiación increíblemente fuertes que existen en Júpiter y envuelve las lunas. Una vez en la superficie, Europa-nauts tomará muestras de los hielos, sondeará la superficie y continuará la búsqueda de una posible vida en este mundo pequeño y distante.