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Reptiles prehistóricos que gobernaron la tierra antes que los dinosaurios

Reptiles prehistóricos que gobernaron la tierra antes que los dinosaurios

Al igual que los arqueólogos que descubren las ruinas de una civilización previamente desconocida enterrada en las profundidades de una ciudad antigua, los entusiastas de los dinosaurios a veces se sorprenden al saber que diferentes tipos de reptiles alguna vez gobernaron la tierra, decenas de millones de años antes de dinosaurios famosos como Tyrannosaurus Rex, Velociraptor y Stegosaurus Durante aproximadamente 120 millones de años, desde el período carbonífero hasta el período triásico medio, la vida terrestre estuvo dominada por los pelicosaurios, los archosaurios y las terápsides (los llamados "reptiles similares a los mamíferos") que precedieron a los dinosaurios.

Por supuesto, antes de que pudiera haber archosaurios (mucho menos dinosaurios en toda regla), la naturaleza tuvo que evolucionar al primer reptil verdadero. Al comienzo del período carbonífero, la era pantanosa, húmeda y estrangulada por la vegetación durante la cual se formaron las primeras turberas, las criaturas terrestres más comunes fueron los anfibios prehistóricos, descendieron ellos mismos (a través de los primeros tetrápodos) de los proverbiales peces prehistóricos. que se volteó, se desplomó y se escapó de los océanos y lagos millones de años antes. Sin embargo, debido a su dependencia del agua, estos anfibios no podían alejarse de los ríos, lagos y océanos que los mantenían húmedos y que proporcionaban un lugar conveniente para poner sus huevos.

Según la evidencia actual, el mejor candidato que conocemos para el primer reptil verdadero es Hylonomus, cuyos fósiles se han encontrado en sedimentos que datan de hace 315 millones de años. Hylonomus -el nombre griego para "habitante del bosque" -puede haber sido el primer tetrápodo (animal de cuatro patas) en poner huevos y tener piel escamosa, características que le habrían permitido aventurarse más lejos de los cuerpos de agua a los que los ancestros anfibios estaban atados. No hay duda de que Hylonomus evolucionó de una especie de anfibios; de hecho, los científicos creen que los niveles elevados de oxígeno del período carbonífero pueden haber ayudado a impulsar el desarrollo de animales complejos en general.

El ascenso de los pelycosaurios

Ahora llegó uno de esos eventos mundiales catastróficos que hacen que algunas poblaciones de animales prosperen y otras se marchiten y desaparezcan. Hacia el comienzo del período Pérmico, hace unos 300 millones de años, el clima de la Tierra se volvió cada vez más cálido y seco. Estas condiciones favorecieron a los pequeños reptiles como Hylonomus y fueron perjudiciales para los anfibios que anteriormente habían dominado el planeta. Debido a que eran mejores para regular su propia temperatura corporal, depositaron sus huevos en la tierra y no necesitaban permanecer cerca de cuerpos de agua, los reptiles "irradiaron", es decir, evolucionaron y se diferenciaron para ocupar varios nichos ecológicos. (Los anfibios no se fueron, todavía están con nosotros hoy, en números menguantes, pero su tiempo en el centro de atención había terminado).

Uno de los grupos más importantes de reptiles "evolucionados" fueron los pelicosaurios (en griego, "lagartos de cuenco"). Estas criaturas aparecieron hacia el final del período carbonífero y persistieron hasta el Pérmico, dominando los continentes durante unos 40 millones de años. Con mucho, el pelicosaurio más famoso (y uno que a menudo se confunde con un dinosaurio) fue Dimetrodon, un gran reptil con una vela prominente en la espalda (cuya función principal podría haber sido absorber la luz solar y mantener la temperatura interna de su propietario). Los pelicosaurios vivían de diferentes maneras: por ejemplo, Dimetrodon era un carnívoro, mientras que su primo Edaphosaurus, de aspecto similar, era un herbívoro (y es muy posible que uno se alimentara del otro).

Es imposible enumerar todos los géneros de pelicosaurios aquí; Basta decir que muchas variedades diferentes evolucionaron durante 40 millones de años. Estos reptiles se clasifican como "sinápsidos", que se caracterizan por la presencia de un agujero en el cráneo detrás de cada ojo (técnicamente hablando, todos los mamíferos también son sinápsidos). Durante el período Pérmico, las sinapsidas coexistieron con "anapsidos" (reptiles que carecen de esos agujeros craneales tan importantes). Los anápsidos prehistóricos también alcanzaron un sorprendente grado de complejidad, como lo demuestran criaturas tan grandes y desgarbadas como Scutosaurus. (Los únicos reptiles anapsidos vivos hoy en día son los Testudines: tortugas, tortugas y tortugas acuáticas).

Conoce a los Therapsids-Los "Reptiles Mamíferos"

El momento y la secuencia no se pueden precisar con precisión, pero los paleontólogos creen que en algún momento durante el período pérmico temprano, una rama de pelicosaurios evolucionó en reptiles llamados "therapsids" (también conocidos como "reptiles similares a los mamíferos"). Los therapsids se caracterizaron por sus mandíbulas más poderosas con dientes más afilados (y mejor diferenciados), así como por sus posturas verticales (es decir, sus piernas estaban situadas verticalmente debajo de sus cuerpos, en comparación con la postura en forma de lagarto de las sinapsidas anteriores).

Una vez más, se necesitó un evento global catastrófico para separar a los niños de los hombres (o, en este caso, los pelicosaurios de las terápsidas). Al final del período Pérmico, hace 250 millones de años, más de dos tercios de todos los animales terrestres se extinguieron, posiblemente debido a un impacto de meteorito (del mismo tipo que mató a los dinosaurios 185 millones de años después). Entre los sobrevivientes se encontraban varias especies de terápsidos, que podían irradiarse libremente al paisaje despoblado del período Triásico temprano. Un buen ejemplo es Lystrosaurus, que el escritor evolutivo Richard Dawkins ha llamado el "Noé" del límite Pérmico / Triásico: se han encontrado fósiles de este therapsid de 200 libras en todo el mundo.

Aquí es donde las cosas se ponen raras. Durante el período Pérmico, los cinodontes (reptiles "con dientes de perro") que descendieron de los primeros terápsidos desarrollaron algunas características distintivas de los mamíferos. Hay pruebas sólidas de que los reptiles como Cynognathus y Thrinaxodon tenían pelaje, y también pueden haber tenido metabolismos de sangre caliente y narices negras, húmedas y parecidas a perros. ¡Cynognathus (griego para "mandíbula de perro") puede incluso haber dado a luz crías vivas, lo que en casi cualquier medida lo haría mucho más cerca de un mamífero que de un reptil!

Lamentablemente, los terápsidos fueron condenados al final del período Triásico, los archosaurios los sacaron de la escena (de los cuales más abajo), y luego los descendientes inmediatos de los archosaurios, los primeros dinosaurios. Sin embargo, no todos los terápsidos se extinguieron: unos pocos géneros pequeños sobrevivieron durante decenas de millones de años, corriendo inadvertidos bajo los pies de dinosaurios pesados ​​y evolucionando hasta convertirse en los primeros mamíferos prehistóricos (de los cuales el predecesor inmediato pudo haber sido el pequeño y tembloroso Tritlodon trópsido .)

Entra los archosaurios

Otra familia de reptiles prehistóricos, llamados archosaurios, coexistió con los terápsidos (así como los otros reptiles terrestres que sobrevivieron a la extinción del Pérmico / Triásico). Estos primeros "diápsidos", llamados así por los dos, en lugar de uno, agujeros en sus cráneos detrás de cada cuenca del ojo, lograron competir con los terápsidos, por razones que aún son oscuras. Sabemos que los dientes de los arcosaurios se asentaron más firmemente en sus cuencas de la mandíbula, lo que habría sido una ventaja evolutiva, y es posible que hayan evolucionado más rápidamente, posturas bípedas verticales (Euparkeria, por ejemplo, pudo haber sido una de las primeros archosaurios capaces de criarse sobre sus patas traseras).

Hacia el final del período Triásico, los primeros archosaurios se separaron en los primeros dinosaurios primitivos: carnívoros pequeños, rápidos y bípedos como Eoraptor, Herrerasaurus y Staurikosaurus. La identidad del progenitor inmediato de los dinosaurios es aún un tema de debate, pero un candidato probable es Lagosuchus (en griego, "cocodrilo conejo"), un pequeño archosaurio bípedo que poseía una serie de características distintivas de dinosaurios, y que a veces se llama Marasuchus. (Recientemente, los paleontólogos identificaron lo que bien podría ser el primer dinosaurio descendiente de archosaurios, el Nyasasaurus de 243 millones de años).

Sin embargo, sería una forma muy centrada en los dinosaurios de ver las cosas para escribir a los archosaurios fuera de la imagen tan pronto como evolucionen en los primeros terópodos. El hecho es que los archosaurios engendraron otras dos poderosas razas de animales: los cocodrilos prehistóricos y los pterosaurios, o reptiles voladores. De hecho, por todos los derechos, deberíamos dar prioridad a los cocodrilos sobre los dinosaurios, ya que estos feroces reptiles todavía están con nosotros hoy, mientras que Tyrannosaurus Rex, Brachiosaurus y todo lo demás no.