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Coprolitos y su análisis: las heces fósiles como estudio científico

Coprolitos y su análisis: las heces fósiles como estudio científico

Coprolita (coprolitos plural) es el término técnico para las heces humanas (o animales) preservadas. Las heces fósiles preservadas son un estudio fascinante en arqueología, ya que proporcionan evidencia directa de lo que comió un animal o humano individual. Un arqueólogo puede encontrar restos dietéticos en fosas de almacenamiento, depósitos de basuras y dentro de vasos de piedra o cerámica, pero los materiales encontrados dentro de la materia fecal humana son pruebas claras e irrefutables de que se consumió un alimento en particular.

Conclusiones clave: coprolitos

  • Los coprolitos son heces humanas o animales fosilizadas o preservadas, y el foco de la investigación científica desde la década de 1950.
  • Los contenidos estudiados incluyen restos de plantas y animales, parásitos y ácaros intestinales y ADN.
  • Dependiendo del contexto en el que se encuentren, los coprolitos brindan información sobre la dieta y la salud de un mamífero individual o una comunidad.
  • Otras dos clases del estudio científico de los excrementos son las aguas residuales o los depósitos negros y el contenido intestinal o intestinal.

Los coprolitos son una característica omnipresente de la vida humana, pero se conservan mejor en cuevas secas y refugios rocosos y ocasionalmente se descubren en dunas de arena, suelos secos y márgenes de pantanos. Contienen evidencia de dieta y subsistencia, pero también pueden contener información sobre enfermedades y patógenos, género y ADN antiguo, evidencia de una manera que no está fácilmente disponible en otros lugares.

Tres clases

En el estudio del excremento humano, generalmente hay tres clases de restos fecales preservados que se encuentran arqueológicamente: aguas residuales, coprolitos y contenido intestinal.

  • Alcantarillado o Cess, incluyendo fosas privadas o letrinas, pozos negros, alcantarillas y desagües, contienen ensamblajes de heces humanas en gran parte mezclados junto con desechos de cocina y otros desechos orgánicos e inorgánicos. Cuando se encuentran bien conservados, particularmente cuando se acumula agua, los depósitos de agua proporcionan información valiosa sobre la dieta o las condiciones de vida de la comunidad o el hogar.
  • Coprolitos son heces individuales de fósiles o subfósiles que se conservan mediante carbonización, mineralización o se encuentran como muestras desecadas en cuevas y lugares extremadamente áridos. Cada muestra proporciona evidencia de los alimentos consumidos por un individuo, y si se encuentra en un área de letrinas también puede revelar dietas de toda la comunidad.
  • Contenido intestinal o intestinal se refiere a restos humanos conservados encontrados dentro de los intestinos de cuerpos humanos o animales bien conservados. Estos son los más valiosos de los tres para el estudio de un individuo, ya que son esencialmente restos no contaminados que contienen información sobre como máximo una o dos comidas, de hecho, la última comida que el individuo consumió. Los contenidos intestinales son descubrimientos relativamente raros, que se encuentran solo cuando se conservan humanos enteros, en el caso de momificación natural o cultural (si no demasiado extensa), congelación o liofilización (por ejemplo, Otzi the Tyrolean Iceman) o anegamiento (como Cuerpos de pantano europeos de la Edad del Hierro).

Contenido

Una coprolita humana o animal puede contener una amplia gama de materiales biológicos y minerales. Los restos de plantas que se encuentran en las heces fósiles incluyen semillas parcialmente digeridas, frutas y partes de frutas, polen, granos de almidón, fitolitos, diatomeas, compuestos orgánicos quemados (carbón vegetal) y pequeños fragmentos de plantas. Las partes animales incluyen tejidos, huesos y cabello.

Otros tipos de objetos encontrados en la materia fecal incluyen parásitos intestinales o sus huevos, insectos o ácaros. Los ácaros, en particular, identifican cómo el individuo almacenó los alimentos; la presencia de arena podría ser evidencia de técnicas de procesamiento de alimentos; y la comida quemada y el carbón son evidencia de técnicas de cocina.

Estudios sobre esteroides

Los estudios de coprolita a veces se denominan microhistología, pero incluyen una amplia gama de temas: dieta paleo, paleo-farmacología (el estudio de medicamentos antiguos), paleoambiente y estacionalidad; bioquímica, análisis molecular, palinología, paleobotánica, paleozoología y ADN antiguo.

Esos estudios requieren que las heces se rehidraten, usando un líquido (típicamente una solución acuosa de fosfato de trisodio) para reconstituir las heces, que desafortunadamente también incluyen los olores. Luego, el material reconstituido se examina bajo un análisis detallado de luz y microscopio electrónico, y se somete a datación por radiocarbono, análisis de ADN, análisis de macro y micro fósiles y otros estudios de contenido inorgánico.

Los estudios de coprolita también han incluido investigaciones de químicos, proteínas inmunológicas, esteroides (que determinan el sexo) y estudios de ADN, además de fitolitos, polen, parásitos, algas y virus.

Estudios clásicos de coprolita

Hinds Cave, un refugio de roca seca en el suroeste de Texas que había sido utilizado como letrina para cazadores-recolectores hace unos seis mil años, contenía varios depósitos de heces, de las cuales 100 muestras fueron recolectadas por la arqueóloga Glenna Williams-Dean a fines de la década de 1970. Los datos que Dean recopiló durante su Ph.D. La investigación ha sido estudiada y analizada por generaciones de académicos desde entonces. Dean misma realizó estudios pioneros de arqueología experimental utilizando estudiantes para proporcionar materia fecal de prueba que surge de aportes dietéticos documentados, un conjunto de datos sin precedentes incluso hoy. Los alimentos reconocidos en la cueva de Hinds incluían agave, opuntia y allium; Los estudios de estacionalidad indicaron que las heces se habían depositado entre el invierno, principios de primavera y verano.

Una de las primeras piezas creíbles de evidencia creíble para sitios anteriores a Clovis en América del Norte fue de coprolitos descubiertos en Paisley 5 Mile Point Caves en el estado de Oregon. La recuperación de 14 coprolitos se informó en 2008, el radiocarbono individual más antiguo data de 12,300 RCYBP (hace 14,000 años calendario). Desafortunadamente, todos ellos estaban contaminados por las excavadoras, pero varios incluían ADN antiguo y otros marcadores genéticos para personas paleoindias. Más recientemente, los biomarcadores encontrados en el espécimen fechado más temprano sugieren que, después de todo, no era humano, aunque Sistiaga y sus colegas no tenían ninguna explicación sobre la presencia de ADNmt paleoindio en él. Se han encontrado otros sitios creíbles anteriores a Clovis desde entonces.

Historia del estudio

El defensor más importante de la investigación sobre los coprolitos fue Eric O. Callen (1912-1970), un botánico escocés inconformista interesado en las patologías de las plantas. Callen, con un doctorado. en botánica de Edimburgo, trabajó como fitopatólogo en la Universidad McGill y, a principios de la década de 1950, uno de sus colegas fue Thomas Cameron (1894-1980), miembro de la facultad de parasitología.

En 1951, el arqueólogo Junius Bird (1907-1982) visitó a McGill. Unos años antes de su visita, Bird había descubierto coprolitos en el sitio de Huaca Prieta de Chicama en Perú y recolectó algunas muestras fecales de los intestinos de una momia encontrada en el sitio. Bird le dio las muestras a Cameron y le pidió que buscara pruebas de parásitos humanos. Callen se enteró de las muestras y pidió algunas muestras propias para estudiar, para buscar rastros de hongos que infectan y destruyen el maíz. En su artículo que relata la importancia de Callan para la microhistología, los arqueólogos estadounidenses Vaughn Bryant y Glenna Dean señalan cuán notable es que este primer estudio de coprolitos humanos antiguos fue realizado por dos académicos sin entrenamiento formal en antropología.

El papel de Callan en el estudio pionero incluyó la identificación de un proceso de rehidratación adecuado, que todavía se usa hoy en día: una solución débil de fosfato trisódico utilizada por zoólogos en estudios similares. Su investigación se restringió necesariamente a los estudios macroscópicos de los restos, pero los especímenes contenían una amplia variedad de macrofósiles que reflejaban la dieta antigua. A Callan, quien murió realizando investigaciones en Pikimachay, Perú en 1970, se le atribuye la invención de técnicas y la promoción del estudio en un momento en que la microhistología fue menospreciada como una investigación extraña.

Fuentes Seleccionadas

  • Bryant, Vaughn M. y Glenna W. Dean. "Ciencia arqueológica de coprolita: el legado de Eric O. Callen (1912-1970)". Paleogeografía, Paleoclimatología, Paleoecología 237,1 (2006): 51-66. Impresión.
  • Camacho, Morgana y col. "Recuperación de parásitos de momias y coprolitos: un enfoque epidemiológico". Parásitos y Vectores 11.1 (2018): 248. Imprimir.
  • Chaves, Sérgio Augusto de Miranda y Karl J. Reinhard. "Análisis crítico de la evidencia de coprolito del uso de plantas medicinales, Piauí, Brasil". Paleogeografía, Paleoclimatología, Paleoecología 237,1 (2006): 110-18. Impresión.
  • Dean, Glenna W. "La ciencia del análisis de coprolita: la vista desde la cueva de Hinds". Paleogeografía, Paleoclimatología, Paleoecología 237,1 (2006): 67-79. Impresión.
  • Reinhard, Karl J., y col. "Comprender la relación pathoecológica entre la dieta antigua y la diabetes moderna a través del análisis de coprolitos: un ejemplo de caso de Antelope Cave, condado de Mojave, Arizona". Antropología Actual 53.4 (2012): 506-12. Impresión.
  • Wood, Jamie R. y Janet M. Wilmshurst. "Un protocolo para el submuestreo de coprolitos del Cuaternario tardío para el análisis multiproxy". Revisiones de Ciencias Cuaternarias 138 (2016): 1-5. Impresión.