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Pulgones, Familia Aphididae

Pulgones, Familia Aphididae

Los áfidos chupadores de plantas son la ruina de la existencia de un jardinero. Cuando llega la primavera, los pulgones aparecen como por arte de magia y comienzan a drenar la vida de las plantas tiernas. Su capacidad de reproducirse, tanto sexual como asexualmente, es prolífica.

Descripción

Los cuerpos de los áfidos son suaves y en forma de pera. Aunque la mayoría de las veces es verde o amarillo, los pulgones vienen en una variedad de colores, desde rojo hasta negro. Pocos pulgones miden más de un par de milímetros. Sería difícil detectar un pulgón individual, pero dado que los pulgones se alimentan en grupos, su presencia suele ser notable.

De cerca, los pulgones se parecen a pequeños autos musculosos con un par de tubos de escape. Los entomólogos creen que estos apéndices abdominales, llamados cornículas, secretan lípidos cerosos o feromonas de alarma cuando el pulgón detecta una amenaza. La presencia de cornículas es una característica común de todos los pulgones.

Las antenas pueden tener cinco o seis segmentos, y el segmento final termina en un flagelo delgado. En su otro extremo, los pulgones poseen una cauda, ​​un apéndice corto en forma de cola centrado entre las cornículas. Los pulgones generalmente carecen de alas, aunque ciertas condiciones ambientales pueden hacer que se desarrollen formas aladas.

Clasificación

Reino Animal
Filo - Artrópodos
Clase - Insecta
Orden - Hemiptera
Familia - Aphididae

Dieta

Los pulgones se alimentan de los tejidos del floema de la planta y succionan los líquidos azucarados del sistema vascular de la planta huésped. Llegar al floema no es tarea fácil. Los áfidos se alimentan con una trompa en forma de paja que contiene estilos delgados y delicados para perforar los tejidos de las plantas. Para proteger los estilos del daño, el pulgón les secreta un fluido especial que se endurece en una vaina protectora. Solo entonces el pulgón puede comenzar a alimentarse.

Los pulgones necesitan nitrógeno, pero los jugos de floema contienen principalmente azúcares. Para obtener una nutrición adecuada, los pulgones deben consumir una enorme cantidad de líquidos del floema. Excretan el exceso de azúcares en forma de melaza, un residuo dulce que queda en las superficies de las plantas. Otros insectos, como hormigas y avispas, siguen detrás de los pulgones, lamiendo la melaza.

Ciclo vital

El ciclo de vida del pulgón es algo complejo. Los pulgones generalmente se reproducen asexualmente, con madres áfidas que dan a luz a sus crías. La reproducción sexual ocurre solo una vez al año, en todo caso. Justo antes del invierno, las hembras sexuales se aparean con los machos y luego ponen huevos en una planta perenne. Los huevos pasan el invierno. En climas cálidos o en invernaderos, la reproducción sexual rara vez ocurre.

Adaptaciones especiales y defensas

Los pulgones son pequeños, de movimiento lento y de cuerpo blando, en otras palabras, objetivos fáciles. Sin embargo, están lejos de ser indefensos. Los pulgones usan tanto la lucha como la huida, y todo lo demás, para protegerse.

Si un depredador o parasitoide se acerca a un pulgón, puede reaccionar de varias maneras. Los pulgones literalmente patearán a sus atacantes, con cierta agresión seria. En otros casos, el pulgón puede simplemente alejarse, con la esperanza de eludir el problema. A veces, el pulgón se detiene, cae y rueda, y simplemente cae al suelo. Algunas especies de pulgones emplean pulgones soldados para hacer guardia.

Los pulgones también se arman con armamento defensivo. Cuando un depredador perseguidor intenta dar un mordisco por detrás, puede excretar un lípido ceroso de sus cornisas para llenar la boca del atacante. Las feromonas de alarma transmiten la amenaza a otros pulgones o pueden invocar protección contra guardaespaldas de otras especies. Si una mujer escarabajo intenta alimentarse de él, un pulgón de la col mezclará químicos tóxicos dentro de su abdomen para "bombardear" al delincuente.

Los pulgones también usan hormigas guardaespaldas, que pagan con excreciones de dulce honeydew.

Rango y Distribución

Tanto abundantes como diversos, los pulgones habitan principalmente en zonas templadas. Las especies de áfidos son más de 4.000 en todo el mundo, con aproximadamente 1.350 especies solo en América del Norte.