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Guerra francesa e india: asedio del fuerte William Henry

Guerra francesa e india: asedio del fuerte William Henry

El asedio de Fort William Henry tuvo lugar del 3 al 9 de agosto de 1757, durante la Guerra de Francia e India (1754-1763). Aunque las tensiones entre las fuerzas británicas y francesas en la frontera habían estado creciendo durante varios años, la Guerra de Francia e India no comenzó en serio hasta 1754, cuando el comando del teniente coronel George Washington fue derrotado en Fort Necessity, en el oeste de Pensilvania.

Al año siguiente, una gran fuerza británica dirigida por el mayor general Edward Braddock fue aplastada en la batalla de Monongahela intentando vengar la derrota de Washington y capturar Fort Duquesne. Al norte, a los británicos les fue mejor, ya que el notable agente indio Sir William Johnson condujo a las tropas a la victoria en la batalla del lago George en septiembre de 1755 y capturó al comandante francés, el barón Dieskau. A raíz de este revés, el gobernador de Nueva Francia (Canadá), el marqués de Vaudreuil, ordenó que se construyera Fort Carillon (Ticonderoga) en el extremo sur del lago Champlain.

Fort William Henry

En respuesta, Johnson ordenó al Mayor William Eyre, el ingeniero militar del 44º Regimiento de los Pies, que construyera el Fuerte William Henry en la costa sur del lago George. Esta posición fue apoyada por Fort Edward, que se encontraba en el río Hudson aproximadamente a dieciséis millas al sur. Construido en un diseño cuadrado con bastiones en las esquinas, los muros de Fort William Henry tenían aproximadamente treinta pies de espesor y consistían en tierra con madera. La revista del fuerte estaba ubicada en el bastión noreste, mientras que se instaló una instalación médica en el bastión sureste. Tal como se construyó, el fuerte estaba destinado a albergar una guarnición de 400-500 hombres.

Aunque formidable, el fuerte tenía la intención de repeler los ataques de los nativos americanos y no fue construido para resistir la artillería enemiga. Mientras el muro norte miraba al lago, los otros tres estaban protegidos por un foso seco. El acceso al fuerte fue proporcionado por un puente que cruza esta zanja. Apoyando el fuerte había un gran campamento atrincherado ubicado a poca distancia al sureste. Guarnecido por los hombres del regimiento de Eyre, el fuerte rechazó un ataque francés, dirigido por Pierre de Rigaud en marzo de 1757. Esto se debió en gran parte a la falta de armas pesadas por parte de los franceses.

Planes británicos

A medida que se acercaba la temporada de campaña de 1757, el nuevo comandante en jefe británico para América del Norte, Lord Loudoun, presentó planes a Londres para pedir un asalto a la ciudad de Quebec. El centro de las operaciones francesas, la caída de la ciudad efectivamente cortaría las fuerzas enemigas hacia el oeste y el sur. A medida que este plan avanzaba, Loudoun tenía la intención de adoptar una postura defensiva en la frontera. Sintió que esto sería factible ya que el ataque a Quebec alejaría a las tropas francesas de la frontera.

En el futuro, Loudoun comenzó a reunir las fuerzas necesarias para la misión. En marzo de 1757, recibió órdenes del nuevo gobierno de William Pitt que lo dirigía a dirigir sus esfuerzos para tomar la fortaleza de Louisbourg en la isla de Cape Breton. Si bien esto no alteró los preparativos de Loudoun directamente, cambió drásticamente la situación estratégica ya que la nueva misión no alejaría a las fuerzas francesas de la frontera. Como la operación contra Louisbourg tuvo prioridad, las mejores unidades fueron asignadas en consecuencia. Para proteger la frontera, Loudoun nombró al general de brigada Daniel Webb para supervisar las defensas en Nueva York y le dio 2.000 clientes habituales. Esta fuerza debía ser aumentada por 5,000 milicias coloniales.

La respuesta francesa

En Nueva Francia, el comandante de campo de Vaudreuil, Mayor General Louis-Joseph de Montcalm (Marqués de Montcalm), comenzó a planear reducir Fort William Henry. Recién llegado de una victoria en Fort Oswego el año anterior, había demostrado que las tácticas de asedio europeas tradicionales podrían ser efectivas contra los fuertes en América del Norte. La red de inteligencia de Montcalm comenzó a proporcionarle información que sugería que el objetivo británico para 1757 sería Louisbourg. Reconociendo que tal esfuerzo dejaría a los británicos débiles en la frontera, comenzó a reunir tropas para atacar al sur.

Este trabajo fue ayudado por Vaudreuil, que pudo reclutar alrededor de 1.800 guerreros nativos americanos para complementar el ejército de Montcalm. Estos fueron enviados al sur a Fort Carillon. Montcalm reunió una fuerza combinada de alrededor de 8,000 hombres en el fuerte y comenzó a prepararse para moverse hacia el sur contra Fort William Henry. A pesar de sus mejores esfuerzos, sus aliados nativos americanos resultaron difíciles de controlar y comenzaron a maltratar y torturar a los prisioneros británicos en el fuerte. Además, rutinariamente tomaban más que su parte de las raciones y se descubrió que estaban canibalizando ritualmente a los prisioneros. Aunque Montcalm deseaba poner fin a tal comportamiento, arriesgó que los nativos americanos abandonaran su ejército si presionaba demasiado.

La campaña comienza

En Fort William Henry, el comando pasó al teniente coronel George Monro, del pie 35, en la primavera de 1757. Estableciendo su cuartel general en el campamento fortificado, Monro tenía alrededor de 1.500 hombres a su disposición. Fue apoyado por Webb, que estaba en Fort Edward. Alertado por la acumulación de franceses, Monro envió una fuerza hacia el lago que fue enrutado en la Batalla del Día del Sábado el 23 de julio. En respuesta, Webb viajó a Fort William Henry con un destacamento de guardabosques de Connecticut dirigido por el Mayor Israel Putnam.

Al explorar el norte, Putnam informó el acercamiento de una fuerza de nativos americanos. Al regresar a Fort Edward, Webb dirigió a 200 regulares y 800 milicianos de Massachusetts para reforzar la guarnición de Monro. Aunque esto aumentó la guarnición a unos 2.500 hombres, varios cientos estaban enfermos de viruela. El 30 de julio, Montcalm ordenó a François de Gaston, Chevalier de Lévis, que avanzara hacia el sur con una fuerza avanzada. Al día siguiente, se reunió con Lévis en la bahía de Ganaouske. Una vez más, Lévis acampó a tres millas de Fort William Henry el 1 de agosto.

Ejércitos y comandantes

británico

  • Teniente Coronel George Monro
  • 2,500 hombres

Franceses y nativos americanos

  • Marqués de Montcalm
  • aprox. 8,000 hombres

El ataque francés

Dos días después, Lévis se movió al sur del fuerte y cortó el camino hacia el Fuerte Edward. Escaramuzando con la milicia de Massachusetts, pudieron mantener el bloqueo. Al llegar más tarde en el día, Montcalm exigió la rendición de Monro. Esta solicitud fue rechazada y Monro envió mensajeros al sur de Fort Edward para buscar ayuda de Webb. Al evaluar la situación y carecer de suficientes hombres para ayudar a Monro y cubrir la capital colonial de Albany, Webb respondió el 4 de agosto diciéndole que busque los mejores términos de rendición posibles si se ve obligado a capitular.

Interceptado por Montcalm, el mensaje informó al comandante francés que no recibiría ayuda y que Monro estaba aislado. Mientras Webb escribía, Montcalm ordenó al coronel François-Charles de Bourlamaque que comenzara las operaciones de asedio. Al cavar trincheras al noroeste del fuerte, Bourlamaque comenzó a emplazar armas para reducir el bastión noroeste del fuerte. Completada el 5 de agosto, la primera batería abrió fuego y golpeó las paredes del fuerte desde un alcance de aproximadamente 2,000 yardas. Una segunda batería se terminó al día siguiente y trajo el bastión bajo fuego cruzado. Aunque los cañones de Fort William Henry respondieron, su fuego resultó relativamente ineficaz.

Además, la defensa se vio obstaculizada por una gran parte de la guarnición enferma. Golpeando las paredes durante la noche del 6 al 7 de agosto, los franceses lograron abrir varias brechas. El 7 de agosto, Montcalm envió a su ayudante, Louis Antoine de Bougainville, para pedir nuevamente la rendición del fuerte. Esto fue nuevamente rechazado. Después de soportar otro bombardeo de día y de noche y con el colapso de las defensas del fuerte y el acercamiento de las trincheras francesas, Monro izó una bandera blanca el 9 de agosto para abrir las negociaciones de rendición.

Rendición y masacre

Al reunirse, los comandantes formalizaron la rendición y Montcalm otorgó los términos de la guarnición de Monro que les permitieron mantener sus mosquetes y un cañón, pero no municiones. Además, debían ser escoltados a Fort Edward y se les prohibió luchar durante dieciocho meses. Finalmente, los británicos debían liberar a los prisioneros franceses bajo su custodia. Al alojar a la guarnición británica en el campamento atrincherado, Montcalm se esforzó por explicar los términos a sus aliados nativos americanos.

Esto resultó difícil debido a la gran cantidad de idiomas utilizados por los nativos americanos. A medida que pasó el día, los nativos americanos saquearon el fuerte y mataron a muchos de los heridos británicos que habían quedado dentro de sus muros para recibir tratamiento. Cada vez más incapaces de controlar a los nativos americanos, que estaban ansiosos por el saqueo y el cuero cabelludo, Montcalm y Monro decidieron intentar mover la guarnición al sur esa noche. Este plan falló cuando los nativos americanos se dieron cuenta del movimiento británico. Esperando hasta el amanecer del 10 de agosto, la columna, que incluía mujeres y niños, se formó y Montcalm le proporcionó una escolta de 200 hombres.

Con los nativos americanos revoloteando, la columna comenzó a moverse hacia el camino militar hacia el sur. Al salir del campo, los nativos americanos entraron y mataron a diecisiete soldados heridos que habían quedado atrás. Luego cayeron sobre la parte posterior de la columna que consistía en gran parte de la milicia. Se detuvo y se intentó restablecer el orden, pero fue en vano. Mientras que algunos oficiales franceses intentaron detener a los nativos americanos, otros se hicieron a un lado. Con la intensidad de los ataques de los nativos americanos, la columna comenzó a disolverse a medida que muchos de los soldados británicos huían al bosque.

Secuelas

Empujando, Monro llegó a Fort Edward con alrededor de 500 personas. A finales de mes, 1.783 de la guarnición de 2.308 hombres del fuerte (el 9 de agosto) habían llegado a Fort Edward y muchos se abrieron paso por el bosque. En el curso de la lucha por Fort William Henry, los británicos sufrieron alrededor de 130 bajas. Estimaciones recientes colocan pérdidas durante la masacre del 10 de agosto en 69 a 184 muertos.

Después de la partida británica, Montcalm ordenó el desmantelamiento y destrucción de Fort William Henry. Al carecer de suficientes suministros y equipo para avanzar hacia Fort Edward, y con sus aliados nativos americanos partiendo, Montcalm decidió retirarse a Fort Carillon. La lucha en Fort William Henry ganó mayor atención en 1826 cuando James Fenimore Cooper publicó su novela El último de los mohicanos.

A raíz de la pérdida del fuerte, Webb fue removido por su falta de acción. Con el fracaso de la expedición de Louisbourg, Loudoun también fue relevado y reemplazado por el mayor general James Abercrombie. Al regresar al sitio de Fort William Henry al año siguiente, Abercrombie realizó una campaña desafortunada que terminó con su derrota en la Batalla de Carillon en julio de 1758. Los franceses finalmente se verían obligados a abandonar el área en 1759 cuando el mayor general Jeffery Amherst empujado hacia el norte.