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Segunda Guerra Mundial: bomba atómica "Little Boy"

Segunda Guerra Mundial: bomba atómica "Little Boy"

Little Boy fue la primera bomba atómica utilizada contra Japón en la Segunda Guerra Mundial y fue detonada sobre Hiroshima el 6 de agosto de 1945. El diseño fue obra de un equipo dirigido por el Teniente Comandante Francis Birch en el Laboratorio de Los Alamos. Un arma de fisión tipo pistola, el diseño de Little Boy utilizó uranio-235 para crear su reacción nuclear. Entregado a Tinian en las Marianas, el primer niño pequeño fue llevado a su objetivo por las Superfortress B-29 Enola Gay volado por el coronel Paul W. Tibbets, Jr. del 509º Grupo compuesto. El diseño de Little Boy se conservó brevemente en los años posteriores a la Segunda Guerra Mundial, pero fue rápidamente eclipsado por las armas más nuevas.

El proyecto de Manhattan

Supervisado por el mayor general Leslie Groves y el científico Robert Oppenheimer, el Proyecto Manhattan fue el nombre dado a los esfuerzos de los Estados Unidos para construir armas nucleares durante la Segunda Guerra Mundial. El primer enfoque seguido por el proyecto fue el uso de uranio enriquecido para crear un arma, ya que se sabía que este material era fisionable. Para satisfacer las necesidades del proyecto, la producción de uranio enriquecido comenzó en una nueva instalación en Oak Ridge, TN a principios de 1943. Casi al mismo tiempo, los científicos comenzaron a experimentar con varios prototipos de bombas en el Laboratorio de Diseño de Los Alamos en Nuevo México.

Diseños de uranio

Los primeros trabajos se centraron en diseños de "tipo arma" que disparaban una pieza de uranio a otra para crear una reacción nuclear en cadena. Si bien este enfoque resultó prometedor para las bombas a base de uranio, lo fue menos para aquellos que utilizan plutonio. Como resultado, los científicos de Los Alamos comenzaron a desarrollar un diseño de implosión para una bomba a base de plutonio, ya que este material era relativamente más abundante. Para julio de 1944, la mayor parte de la investigación se centró en los diseños de plutonio y la bomba tipo uranio era menos prioritaria.

Liderando el equipo de diseño para el arma tipo arma, el teniente comandante Francis Birch logró convencer a sus superiores de que valía la pena seguir el diseño, aunque solo fuera una copia de seguridad en caso de que fallara el diseño de la bomba de plutonio. Avanzando, el equipo de Birch produjo especificaciones para el diseño de la bomba en febrero de 1945. Pasando a producción, el arma, menos su carga útil de uranio, se completó a principios de mayo. Apodado el Mark I (Modelo 1850) y con el nombre en código "Little Boy", el uranio de la bomba no estuvo disponible hasta julio. El diseño final mide 10 pies de largo y 28 pulgadas de diámetro.

Little Boy Design

Little Boy, un arma nuclear tipo pistola, se basó en una masa de uranio-235 que golpeó a otra para crear una reacción nuclear. Como resultado, el componente central de la bomba era un cañón de cañón liso a través del cual se dispararía el proyectil de uranio. El diseño final especificaba el uso de 64 kilogramos de uranio-235. Aproximadamente el 60% de esto se formó en el proyectil, que era un cilindro con un agujero de cuatro pulgadas en el medio. El 40% restante comprendía el objetivo, que era una espiga sólida que medía siete pulgadas de largo con un diámetro de cuatro pulgadas.

El comandante A. Francis Birch (izquierda) ensambla la bomba mientras el físico Norman Ramsey observa. Dominio publico

Cuando detonó, el proyectil sería impulsado por el barril por un tapón de carburo de tungsteno y acero y crearía una masa súper crítica de uranio en el momento del impacto. Esta masa debía ser contenida por un carburo de tungsteno y un tamper de acero y un reflector de neutrones. Debido a la falta de uranio-235, no se realizó una prueba a gran escala del diseño antes de la construcción de la bomba. Además, debido a su diseño relativamente simplista, el equipo de Birch sintió que solo eran necesarias pruebas de laboratorio a menor escala para probar el concepto.

Aunque era un diseño que prácticamente aseguraba el éxito, Little Boy era relativamente inseguro para los estándares modernos, ya que varios escenarios, como un choque o un corto circuito eléctrico, podrían provocar una "falla" o una detonación accidental. Para la detonación, Little Boy empleó un sistema de fusibles de tres etapas que aseguraba que el bombardero pudiera escapar y que explotaría a una altitud predeterminada. Este sistema empleó un temporizador, una etapa barométrica y un conjunto de altímetros de radar doblemente redundantes.

Bomba atómica "Little Boy"

  • Tipo: Arma nuclear
  • Nación: Estados Unidos
  • Diseñador: Laboratorio de los Alamos
  • Longitud: 10 pies
  • Peso: 9,700 libras
  • Diámetro: 28 pulgadas
  • Relleno: Uranio-235
  • Rendimiento: 15 kilotones de TNT

Entrega y uso

El 14 de julio, varias unidades de bombas completadas y el proyectil de uranio fueron enviados en tren desde Los Alamos a San Francisco. Aquí fueron embarcados a bordo del crucero USS Indianápolis. Al navegar a alta velocidad, el crucero entregó los componentes de la bomba a Tinian el 26 de julio. Ese mismo día, el objetivo de uranio fue llevado a la isla en tres Skymasters C-54 del 509º Grupo Compuesto. Con todas las piezas a mano, se eligió la unidad de bomba L11 y Little Boy se reunió.

Debido al peligro de manejar la bomba, el weaponeer asignado a ella, el Capitán William S. Parsons, tomó la decisión de retrasar la inserción de las bolsas de cordita en el mecanismo del arma hasta que la bomba estuviera en el aire. Con la decisión de usar el arma contra los japoneses, Hiroshima fue seleccionado como el objetivo y Little Boy fue cargado a bordo de la B-29 Superfortress Enola Gay. Comandado por el coronel Paul Tibbets, Enola Gay despegó el 6 de agosto y se reunió con dos B-29 adicionales, que habían sido cargados con instrumentación y equipo fotográfico, sobre Iwo Jima.

Boeing B-29 Superfortress "Enola Gay" aterrizando después de la misión de bombardeo atómico en Hiroshima, Japón, 1945. Fuerza Aérea de EE. UU.

Procediendo a Hiroshima, Enola Gay lanzó Little Boy sobre la ciudad a las 8:15 a.m. Cayendo durante cincuenta y siete segundos, detonó a la altura predeterminada de 1,900 pies con una explosión equivalente a aproximadamente 13-15 kilotones de TNT. Creando un área de devastación completa de aproximadamente dos millas de diámetro, la bomba, con su resultante onda de choque y tormenta de fuego, destruyó efectivamente alrededor de 4.7 millas cuadradas de la ciudad, matando 70,000-80,000 e hiriendo a otras 70,000. La primera arma nuclear utilizada en tiempos de guerra, fue seguida rápidamente tres días después por el uso de "Fat Man", una bomba de plutonio, en Nagasaki.

De la posguerra

Como no se esperaba que el diseño de Little Boy fuera usado nuevamente, muchos de los planes para el arma fueron destruidos. Esto causó un problema en 1946 cuando la escasez de plutonio para nuevas armas llevó a la necesidad de construir varias bombas a base de uranio como un recurso provisional. Esto resultó en un esfuerzo exitoso para recrear el diseño original y produjo seis ensamblajes. En 1947, el Buró de artillería de la Marina de los EE. UU. Construyó 25 asambleas de Little Boy, aunque para el año siguiente solo había suficiente material fisionable para armar diez. La última de las unidades de Little Boy fue retirada del inventario en enero de 1951.