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Amputaciones durante la Guerra Civil

Amputaciones durante la Guerra Civil

Las amputaciones se generalizaron durante la Guerra Civil y la extirpación de una extremidad fue el procedimiento quirúrgico más común en los hospitales de campo de batalla.

A menudo se supone que las amputaciones se realizaron con tanta frecuencia porque los cirujanos en ese momento no tenían la habilidad y simplemente recurrieron a procedimientos que rayan en la carnicería. Sin embargo, la mayoría de los cirujanos de la Guerra Civil estaban bastante bien entrenados, y los libros de medicina de la época detallan con precisión cómo se podían realizar las amputaciones y cuándo era apropiado. Por lo tanto, no es como si los cirujanos estuvieran quitando extremidades por ignorancia.

Los cirujanos tuvieron que recurrir a una medida tan drástica porque un nuevo tipo de bala entró en uso generalizado en la guerra. En muchos casos, la única forma de tratar de salvar la vida de un soldado herido era amputar una extremidad destrozada.

El poeta Walt Whitman, que había estado trabajando como periodista en la ciudad de Nueva York, viajó desde su casa en Brooklyn hasta el frente de batalla en Virginia en diciembre de 1862, después de la Batalla de Fredericksburg. Se sorprendió por una horrible visión que registró en su diario:

“Pasó buena parte del día en una gran mansión de ladrillo a orillas del Rappahannock, utilizada como hospital desde la batalla, parece haber recibido solo los peores casos. Al aire libre, al pie de un árbol, noto un montón de pies, piernas, brazos, manos, etc. amputados, una carga completa para un carro de un caballo ".

Lo que vio Whitman en Virginia fue algo común en los hospitales de la Guerra Civil. Si un soldado había recibido un golpe en el brazo o la pierna, la bala tendía a romper el hueso, creando heridas horrendas. Es seguro que las heridas se infectarán y, a menudo, la única forma de salvar la vida del paciente es amputar la extremidad.

Nueva Tecnología Destructiva: La Bola Minié

En la década de 1840, un oficial del ejército francés, Claude-Etienne Minié, inventó una nueva bala. Era diferente a la tradicional bola de mosquete redonda, ya que tenía una forma cónica.

La nueva bala de Minié tenía una base hueca en la parte inferior, que se vería obligada a expandirse por los gases liberados por la pólvora cuando se disparaba el rifle. Mientras se expandía, la bala de plomo encajaba cómodamente en las ranuras estriadas en el cañón del arma y, por lo tanto, sería mucho más precisa que las bolas de mosquete anteriores.

La bala estaría girando cuando saliera del cañón del rifle, y la acción de giro le dio mayor precisión.

La nueva bala, que comúnmente se llamaba la bola Minié en la época de la Guerra Civil, fue extremadamente destructiva. La versión que se usó comúnmente durante la Guerra Civil fue fundida en plomo y tenía calibre .58, que era más grande que la mayoría de las balas usadas hoy en día.

La pelota Minié fue temida

Cuando la bola Minié golpeó un cuerpo humano, causó un daño enorme. Los médicos que trataban a los soldados heridos a menudo estaban perplejos por el daño causado.

Un libro de texto médico publicado una década después de la Guerra Civil, Un sistema de cirugia por William Todd Helmuth, entró en detalles considerables al describir los efectos de las bolas Minié:

"Los efectos son realmente terribles; los huesos se muelen casi hasta el polvo, los músculos, los ligamentos y los tendones se rompen, y las partes que de otra manera están tan mutiladas, que la pérdida de vidas, ciertamente de una extremidad, es casi una consecuencia inevitable.
Nadie más que aquellos que han tenido la oportunidad de presenciar los efectos producidos en el cuerpo por estos misiles, proyectados desde el arma apropiada, pueden tener idea de la horrible laceración que sobreviene. La herida es a menudo de cuatro a ocho veces más grande que el diámetro de la base de la bola, y la laceración es tan terrible que casi inevitablemente resulta una gangrena de mortificación ".

La cirugía de la guerra civil se realizó bajo condiciones crudas

Las amputaciones de la Guerra Civil se realizaron con cuchillos y sierras médicas, en mesas de operaciones que a menudo eran simplemente tablones de madera o puertas que habían sido retiradas de sus bisagras.

Y aunque las operaciones pueden parecer crudas para los estándares actuales, los cirujanos tienden a seguir los procedimientos aceptados que se detallan en los libros de texto médicos de la época. Los cirujanos generalmente usaban anestesia, que se aplicaría sosteniendo una esponja empapada en cloroformo sobre la cara del paciente.

Muchos soldados que se sometieron a amputaciones finalmente murieron debido a infecciones. Los médicos en ese momento tenían poca comprensión de las bacterias y cómo se transmite. Las mismas herramientas quirúrgicas podrían usarse en muchos pacientes sin ser limpiadas. Y los hospitales improvisados ​​se instalaban comúnmente en graneros o establos.

Existen numerosas historias de soldados heridos de la Guerra Civil que ruegan a los médicos que no amputen brazos o piernas. Como los médicos tenían fama de ser rápidos en recurrir a la amputación, los soldados a menudo se referían a los cirujanos del Ejército como "carniceros".

Para ser justos con los médicos, cuando trataban con docenas o incluso cientos de pacientes, y cuando se enfrentaban al terrible daño de la bola Minié, la amputación a menudo parecía ser la única opción práctica.