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Gran Canal de China

Gran Canal de China

El canal más grande del mundo, el Gran Canal de China, se abre paso a través de cuatro provincias, comenzando en Beijing y terminando en Hangzhou. Une dos de los ríos más grandes del mundo, el río Yangtze y el río Amarillo, así como vías fluviales más pequeñas como el río Hai, el río Qiantang y el río Huai.

Historia del gran canal

Sin embargo, tan impresionante como su increíble tamaño es la notable edad del Gran Canal. La primera sección del canal probablemente data del siglo VI a. C., aunque el historiador chino Sima Qian afirmó que se remonta 1.500 años antes a la época del legendario Yu el Grande de la dinastía Xia. En cualquier caso, la primera sección une el río Amarillo con los ríos Si y Bian en la provincia de Henan. Se le conoce poéticamente como el "Canal de los gansos voladores", o más prosaicamente como el "Canal lejano".

Otra sección temprana del Gran Canal fue creada bajo la dirección del rey Fuchai de Wu, quien gobernó desde 495 hasta 473 a. C. Esta primera porción se conoce como Han Gou, o "Conducto Han", y conecta el río Yangtze con el río Huai.

El reinado de Fuchai coincide con el final del Período de Primavera y Otoño, y el comienzo del período de los Estados Combatientes, que parece ser un momento desfavorable para asumir un proyecto tan grande. Sin embargo, a pesar de la agitación política, esa era vio la creación de varios proyectos importantes de riego y obras hidráulicas, incluido el Sistema de Riego Dujiangyan en Sichuan, el Canal Zhengguo en la Provincia Shaanxi y el Canal Lingqu en la Provincia Guangxi.

El Gran Canal se combinó en una gran vía fluvial durante el reinado de la dinastía Sui, 581 - 618 CE. En su estado final, el Gran Canal se extiende 1.104 millas (1.776 kilómetros) y corre de norte a sur aproximadamente paralelo a la costa este de China. Los Sui utilizaron la mano de obra de 5 millones de sus sujetos, tanto hombres como mujeres, para cavar el canal, terminando el trabajo en 605 CE.

Los gobernantes de Sui buscaron conectar directamente el norte y el sur de China para poder enviar grano entre las dos regiones. Esto les ayudó a superar las fallas locales de cultivos y la hambruna, así como a abastecer a sus ejércitos que estaban estacionados lejos de sus bases del sur. El camino a lo largo del canal también sirvió como una carretera imperial, y las oficinas de correos establecidas a lo largo del camino sirvieron al sistema de mensajería imperial.

En la era de la dinastía Tang (618 - 907 CE), más de 150,000 toneladas de granos viajaban anualmente por el Gran Canal, la mayoría de los pagos de impuestos de los campesinos del sur que se mudaban a las capitales del norte. Sin embargo, el Gran Canal podría representar un peligro y un beneficio para las personas que vivían a su lado. En el año 858, una terrible inundación se derramó en el canal y ahogó miles de acres en la llanura del norte de China, matando a decenas de miles. Esta catástrofe representó un gran golpe para el Tang, ya debilitado por la Rebelión An Shi. El canal de inundación parecía sugerir que la dinastía Tang había perdido el Mandato del Cielo y necesitaba ser reemplazado.

Para evitar que las barcazas se encallen (y luego los bandidos locales les roben su grano fiscal), el comisionado asistente de transporte de la dinastía Song, Qiao Weiyue, inventó el primer sistema de cerraduras de seguridad del mundo. Estos dispositivos elevarían el nivel del agua en una sección del canal, para flotar de manera segura en las barcazas más allá de los obstáculos en el canal.

Durante las Guerras Jin-Song, la dinastía Song en 1128 destruyó parte del Gran Canal para bloquear el avance del ejército Jin. El canal solo fue reparado en la década de 1280 por la dinastía mongol Yuan, que trasladó la capital a Beijing y acortó la longitud total del canal en aproximadamente 700 kilómetros (450 millas).

Tanto las dinastías Ming (1368-1644) como Qing (1644-1911) mantuvieron el Gran Canal en funcionamiento. Se necesitaron literalmente decenas de miles de trabajadores para mantener todo el sistema dragado y funcional cada año; operar las barcazas de grano requirió más de 120,000 soldados adicionales.

En 1855, el desastre golpeó el Gran Canal. El río Amarillo se inundó y saltó a sus orillas, cambiando su curso y cortándose del canal. El poder menguante de la dinastía Qing decidió no reparar el daño, y el canal aún no está completamente recuperado. Sin embargo, la República Popular de China, fundada en 1949, ha invertido mucho en reparar y reconstruir secciones dañadas y descuidadas del canal.

El Gran Canal hoy

En 2014, la UNESCO enumeró el Gran Canal de China como Patrimonio de la Humanidad. Aunque gran parte del canal histórico es visible, y muchas secciones son destinos turísticos populares, actualmente solo la parte entre Hangzhou, la provincia de Zhejiang y Jining, provincia de Shandong, es navegable. Esa es una distancia de aproximadamente 500 millas (800 kilómetros).


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